Op het kiekje zijn twee enorme stormen te zien.

Jupiters Grote Rode Vlek springt natuurlijk meteen in het oog. Maar iets daarboven bevindt zich nog een enorme, ovaalvormige storm. Deze draagt de naam Oval AB. Laatstgenoemde storm bereikt in 2000 zijn huidige omvang toen drie kleinere stormen met elkaar in botsing kwamen en fuseerden. Aangenomen wordt dat ook de beroemde Grote Rode Vlek – die ongeveer twee keer zo breed is als Oval AB – eeuwen geleden op die manier is ontstaan.

Drie foto’s
De prachtige foto is opgebouwd uit drie foto’s die gemaakt zijn door ruimtesonde Juno. De sonde cirkelt momenteel in een ovaalvormige baan rond Jupiter en scheert ongeveer één keer in de 53 dagen langs de gasreus. De foto’s die samen dit prachtige kiekje vormen, werden tijdens de laatste scheervlucht – eind december – gemaakt. De afstand tussen Juno en de top van Jupiters wolkendek was toen tussen de 38.300 en 55.500 kilometer groot.


Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / Gerald Eichstädt / Seán Doran.

Verandering
De foto laat zien dat Jupiter een turbulente atmosfeer heeft. En die atmosfeer verandert ook voortdurend. Dat is goed te zien als we er een foto bijpakken die Juno in februari 2018 maakte. Op de foto zien we opnieuw Oval AB. Niet alleen het gebied rondom de storm is anders: de storm zelf is ook anders van vorm en kleur. In het afgelopen jaar heeft Oval AB een behoorlijke transformatie ondergaan.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / David Marriott.

Onderzoek heeft uitgewezen dat ook de voor Jupiter zo kenmerkende Grote Rode Vlek aan verandering onderhevig is. Zo is deze aan het inkrimpen. Ook heeft deze sinds 2014 een veel diepere kleur gekregen. Onduidelijk is nog hoe de toekomst van de storm – die naar schatting al zeker 350 jaar meegaat – eruit ziet. Mogelijk is deze gedoemd om steeds kleiner te worden en uiteindelijk te verdwijnen. Maar het zou ook kunnen dat de inkrimping stopt en de storm nog jaren meegaat.