Vannacht (Nederlandse tijd) komt Juno bij Jupiter aan. Het is het begin van een prachtig wetenschappelijk avontuur van toch wel een heel bijzonder ruimtevaartuig..

We hebben er al heel veel over geschreven: Juno en haar baanbrekende missie. En vannacht gaat die missie dan eindelijk echt beginnen. Een mooi moment om aan de hand van vijf feitjes nog eens te laten zien waarom Juno nu zo bijzonder is.

1. Juno heeft er een lange reis op zitten
Juno werd in 2011 gelanceerd en is dus al bijna vijf jaar onderweg. Op het moment dat de sonde gelanceerd werd, was de afstand tussen de aarde en Jupiter ongeveer 716 miljoen kilometer. Op het moment dat Juno zich in een baan rond Jupiter nestelt, heeft deze zo’n 2800 miljoen kilometer afgelegd. Dat Juno zoveel kilometers heeft gemaakt, is goed te verklaren. De sonde is namelijk met een flinke omweg (zie het filmpje hieronder) naar Jupiter gevlogen. Deze omweg behelsde twee scheervluchten langs de aarde, waarbij Juno een flinke duw van onze planeet kreeg en voldoende snelheid had om Jupiter te bereiken. Eenmaal in een baan rond Jupiter zal Juno ook nog flink wat kilometers gaan maken. Naar verwachting heeft de sonde aan het eind van de missie (20 februari 2018) zo’n 3390 miljoen kilometers op de teller staan.

2. Juno heeft de primeur(s)
Juno zal niet één, maar talloze primeurs op zijn naam schrijven. Zo is het het eerste ruimtevaartuig dat de bovenzijde van Jupiters wolken tot een afstand van zo’n 4100 kilometer zal naderen. Ook is het het eerste ruimtevaartuig dat ontwikkeld is om in het hart van de – zeer gevaarlijke – stralingsgordels van Jupiter te opereren. Bovendien is het het eerste door zonne-energie aangedreven ruimtevaartuig dat op zo’n grote afstand van de aarde actief is. En het is het eerste ruimtevaartuig met 3D-geprinte titanium onderdelen aan boord.

3. Lekker duurzaam met meer dan 18.000 zonnecellen
We merkten het net al even op: Juno draait op zonne-energie. Het ruimtevaartuig heeft drie negen meter lange armen die bedekt zijn met zo’n 18.698 zonnecellen. Eenmaal bij het ver van de zon gelegen Jupiter aangekomen zullen deze zonnepanelen nog een schamele 400 watt genereren. Niet veel, maar genoeg om Juno operationeel te houden.

Deze foto - gemaakt enkele maanden voor de lancering van Juno - laat zien hoe groot de zonnevleugels van de sonde werkelijk zijn. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / KSC.

Deze foto – gemaakt enkele maanden voor de lancering van Juno – laat zien hoe groot de zonnevleugels van de sonde werkelijk zijn. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / KSC.

4. Juno heeft haast
Juno gaat de boeken in als het snelste ruimtevaartuig dat zich in een baan rond een planeet nestelt. Naarmate de afstand tussen Juno en Jupiter kleiner wordt, zal de zwaartekracht van Jupiter steeds harder aan de sonde gaan trekken. Hierdoor bereikt Juno – ten opzichte van de aarde – een snelheid die hoger ligt dan 250.000 kilometer per uur. Daarmee is Juno één van de snelste door mensen gemaakte objecten ooit. Zodra Juno bij Jupiter arriveert, moet de sonde dan ook op de rem. Pas als Juno afgeremd is, kan deze zich in een baan rond Jupiter vestigen.

De lego-poppetjes van links naar rechts: Galileo, Juno (de vrouw van Jupiter en heerseres van de hemelen, in de Romeinse mythologie) en Jupiter (oppergod in de Romeinse mythologie). Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / LEGO.

De lego-poppetjes van links naar rechts: Galileo, Juno (de vrouw van Jupiter en heerseres van de hemelen, in de Romeinse mythologie) en Jupiter (oppergod in de Romeinse mythologie). Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / LEGO.

5. Juno heeft een bijzonder vrachtje bij zich
Naast een groot aantal sensoren en wetenschappelijke instrumenten kun je aan boord van Juno ook nog enkele opmerkelijke objecten vinden. Wat denk je bijvoorbeeld van drie legopoppetjes (zie de afbeelding hierboven) en een gedenkplaat met daarop Galileo, de ontdekker van vier van Jupiters manen?