Tegenwoordig nemen entertainers als Justin Bieber meer plek in beslag in kranten en op tv dan mensen die echt wat voor de wereld betekenen. Is dat iets van de 20e en 21e eeuw? Of is dat altijd al zo geweest? Onderzoeker Patrick Nolan zocht het uit.

En hij gebruikte daarvoor een wel heel opmerkelijke methode. Hij bestudeerde de overlijdensberichten die tussen 1900 en 2000 in de New York Times verschenen. Hij beperkte zich daarbij tot de overlijdensberichten die ‘notable deaths‘ betroffen, oftewel berichten die gingen over het overlijden van een publiek figuur. Nolan en zijn collega’s bestudeerden niet alle overlijdensberichten die in die tijd verschenen, maar enkel de overlijdensberichten die in exact dezelfde periode van twintig dagen in het jaar 1900, 1925, 1950, 1975 en 2000 in de krant verschenen.

Meer entertainment
De resultaten zijn nog veel duidelijker dan Nolan had durven hopen, zo schrijft hij in het blad Sociation Today. Gedurende de twintigste eeuw doken overlijdensberichten van atleten en entertainers steeds vaker op. En tegen het jaar 2000 betrof zelfs 28 procent van de overlijdensberichten entertainers of atleten.

WIST U DAT…

…het sinds kort mogelijk is om in uw eentje een duet te zingen?

Religie
“Het meest opvallende is dat de overlijdensberichten van beroemdheden toenemen, terwijl de overlijdensberichten van religieuze figuren afnemen,” vertelt Nolan in een persbericht. In de onderzochte periode in 2000 verscheen er zelfs geen enkel overlijdensbericht van een religieus persoon. Het laat volgens hem zien hoe de VS steeds sterker seculier wordt en het hedonisme terrein wint. “Het persoonlijke inkomen steeg en het publiek heeft minder aandacht voor de eerste levensbehoeften die nodig zijn om te overleven.”

En die trend is ijzersterk. “Terwijl de Grieken naar hun goden keken voor advies en vermaak, kijken wij steeds vaker naar beroemdheden, entertainers en atleten.” En dat is wel te verklaren. “Dankzij technologie zijn we zo productief geworden dat we nu teveel produceren. We produceren meer dan nodig is om mensen aan te kleden, te voeden en te huisvesten. En overschot creëert opties.”