Sterrenkundigen zijn bezig om de grootste kaart ooit van de Melkweg te maken. Ooit telt de catalogus meer dan een miljoen sterren. Op dit moment heeft een team van astronomen, onder leiding van sterrenkundige Maarten Breddels, de afstanden tot 20.000 nabijgelegen sterren bepaald.

Het Radial Velocity Experiment (RAVE), zoals het ambitieuze programma heet, maakt gebruik van de 1,2-meter Smidt telescoop van het Anglo-Australian observatorium om de afstand tot een miljoen sterren te bepalen. Daarnaast gebruiken wetenschappers data van de Europese satelliet Hipparcos en andere missies om het gebied in en rondom de Melkweg in kaart te brengen.

Het is relatief makkelijk de posities van sterren op de hemelbol te meten, maar het bepalen van de afstand van een ster tot de aarde stelt eisen aan de observatietijd en modelleertechnieken. Alleen wanneer de afstand bekend is, is het mogelijk te bepalen hoe snel de sterren echt bewegen. Dit maakt het bijvoorbeeld mogelijk te bepalen hoeveel massa de Melkweg bevat, of om sterstromen te ontdekken waarmee we de geschiedenis van ons sterrenstelsel beter leren begrijpen.

De kaart met posities en snelheden waarover astronomen tot nu toe de beschikking hadden, was beperkt tot de strikte nabijheid van onze zon (vergelijkbaar met de straten rondom ons huis). Wat nu in kaart is gebracht met RAVE geeft als het ware een beeld van een compleet stadsdeel, en waar en hoe snel de auto’s rijden.