TECHNOLOGIE  Steeds meer technici richten zich op Moeder Natuur. Ze blijken namelijk nog een hoop te kunnen leren van de flora en fauna. Neem de robot: zelfs de meest simpele huismus loopt nog vlotter dan hem. Maar dat gaat dankzij de kakkerlak veranderen; robotbouwers laten zich door het insect inspireren.

Wetenschappers van de Oregon State University (OSU) werken hard aan de mobiliteit van de robot. De gewone kakkerlak is daarbij hun lichtend voorbeeld. Het team spreekt van ‘bio-inspiratie’. De kakkerlak is daarbij zeer geschikt. Het dier is evolutionair gezien namelijk nagenoeg perfect. De onderzoekers willen dan ook een robot creeëren die hetzelfde trucje als de kakkerlak kan: rennen over ruw terrein.

Relatief gezien kan de kakkerlak dit beter dan wij mensen. Het diertje rent hard, draait gemakkelijk, beweegt prima op ruw terrein en heeft een reactiesnelheid die groter is dan de snelheid waarmee een zenuw signalen doorgeeft. Bovendien denken kakkerlakken niet na over het feit dat ze moeten gaan rennen. Hun spieren doen het intuïtief.

Tot op heden wandelen robots lang niet zo gemakkelijk als de mens. Dit heeft alles te maken met energie. Zelfs de voor levende wezens meest simpele beweging kost de robot enorm veel kracht. Daar zal een oplossing voor moeten worden gezocht. “Als we ooit een robot ontwikkelen die over ruw terrein kan rennen, dan kan hij het zich niet veroorloven om zoveel van zijn gegevensverwerking en energie te eisen,” meent onderzoeker John Schmitt. “Een kakkerlak denkt niet veel bij het rennen, hij rent gewoon. En hij remt alleen met zo’n 20 procent af als de hobbels ongeveer drie keer hoger zijn dan zijn heupen. Dat is opmerkelijk en laat zien dat zijn stabiliteit alles te doen heeft met bouw in plaats van reactie.” Volgens Schmitt kan een prima wandelende robot ook bij militaire operaties, de handhaving van de wet en ruimte-exploratie van dienst zijn.