jemenkameleon

Dat kameleons van kleur kunnen veranderen om te voorkomen dat roofdieren ze zien, is al lang bekend. Maar nu blijkt uit nieuw onderzoek dat kameleons ook van kleur veranderen als ze soortgenoten tegenkomen. In dat geval gebruiken ze hun kleuren en snelheid van kleurverandering als een sociaal signaal.

Onderzoekers van de Arizona State University trekken die conclusie nadat ze de Jemenkameleon bestudeerden. Ze ontdekten dat de kleur van een mannelijke kameleon helderder werd wanneer deze een andere kameleon uitdaagde. De mannetjes die wanneer ze agressief waren helderdere strepen vertoonden, waren sterker geneigd om hun tegenstander te benaderen. De mannetjes die helderdere kleuren op de kop hadden, hadden doorgaans een grotere kans om een gevecht te winnen. Ook de snelheid waarmee de kleur van de kop verandert, geeft een indicatie welke kameleon een grotere kans heeft om een gevecht te winnen.

De kleurverandering die kameleons doormaken wanneer ze soortgenoten ontmoeten, is een sociaal signaal, zo stellen de onderzoekers. “Door heldere kleursignalen te gebruiken en hun uiterlijk drastisch te veranderen, doen de lichamen van kameleons bijna dienst als billboard: de winnaar van een gevecht is vaak al bekend voordat er sprake is van fysiek geweld,” legt onderzoeker Russell Ligon uit. “De winnaar is degene die ervoor zorgt dat zijn tegenstander zich terugtrekt. Hoewel kameleons soms fysiek geweld toepassen, duren die krachtmetingen maar kort: vijf tot vijftien seconden. Veel vaker maakt het tentoonspreiden van kleuren al een einde aan de krachtmeting voordat deze begonnen is.”

Kameleons zijn meestal bruin of groen, met een vleugje geel erin. Maar tijdens een krachtmeting kleuren de kameleons geel, oranje, groen en turquoise.