Kleine, rotsachtige planeten hebben de meeste kans om de dood van hun ster te overleven.

De meeste onderzoekers zijn het erover eens: onze zon heeft nog zo’n 5 miljard jaar te leven. Daarna is de zon door de brandstof heen en zal sterven. In dit proces zal de zon steeds verder krimpen en in een witte dwerg veranderen. Dit sterfproces heeft grote invloed op de planeten die rond zo’n ster cirkelen. De meeste planeten zullen namelijk naar een ster toe getrokken worden als deze sterft. Maar onderzoekers zijn er nu achter gekomen dat sommige planeten juist naar buiten worden geduwd en al het geweld kunnen overleven.

Rotsachtige planeten
In de studie analyseerden de onderzoekers de effecten van de verandering in zwaartekracht van een witte dwerg op omringende planeten. Hierdoor konden ze de meest waarschijnlijke factoren bepalen die ervoor zorgen dat een planeet juist wel, of juist niet door een stervende ster wordt opgeslokt. Kleine, rotsachtige planeten opgebouwd uit dichte elementen zouden volgens de onderzoekers de beste kaarten hebben om te overleven. “Onze studie toont aan dat rotsachtige planeten de zwaartekracht van witte dwergen kunnen overleven omdat ze enigszins naar buiten worden geduwd,” legt onderzoeker Dimitri Veras uit. Massievere planeten zullen juist wel door een stervende ster vernietigd en opgeslokt worden.


Wist je dat…

onze zon verandert in een kristal? Er is nu stevig bewijs dat witte dwergsterren uiteindelijk kristalliseren. Een lot dat ook onze zon te wachten staat.

Viscositeit
Maar of een planeet wel of niet naar een witte dwerg wordt toegetrokken hangt niet alleen af van de massa. Zo kwamen onderzoekers erachter dat planeten met een lage viscositeit – zoals Saturnus’ maan Enceladus – gemakkelijk door een stervende ster kunnen worden opgeslokt, zelfs wanneer ze zich op een behoorlijke afstand bevinden. Exoplaneten met een hoge viscositeit kunnen alleen naar een stervende ster worden toegetrokken als ze zich bevinden op een afstand die tweemaal zo groot is als de afstand tussen het centrum van de witte dwerg en zijn vernietigingsradius. Deze planeten zouden volledig bestaan uit een dichte kern van zwaardere elementen.

Maar wat zeggen deze bevindingen over onze aarde? Heeft onze planeet ook een kans om aan een gewelddadige dood te ontsnappen als de zon over 5 miljard jaar vergaat? Hoewel de studie enig inzicht geeft in welke planeten wel en niet in aanmerking komen om naar een stervende ster toe getrokken te worden, geeft het nog geen eensluidend antwoord. “Onze studie behandelt alleen homogene rotsachtige planeten,” zegt onderzoeker Dimitri Veras. “Een planeet met een gelaagde binnenkern zoals de aarde is aanzienlijk gecompliceerder om te berekenen. Maar we onderzoeken de haalbaarheid om dat ook te doen.”