Een goudvis is een zoetwatervis. Net als alle andere zoetwatervissen kan een goudvis niet overleven in zout zeewater. Dit is overigens niet geheel waar. Een goudvis sterft niet direct als hij in de zee wordt losgelaten. Er zijn zelfs goudviseigenaars die hun goudvis even in een kommetje met zout water leggen als ze ziek zijn.

Maar hoe komt het dat een zoetwatervis niet langdurig kan overleven in de zout water? Ten eerste is het belangrijk om te weten dat zoetwatervissen en zoutwatervissen biologisch van elkaar verschillen. Een zoutwatervis drinkt veel meer water dan een zoetwatervis en heeft speciale nieren om al het zout te verwerken. Een zoutwatervis moet meer drinken, omdat de vis anders uitdroogt. Zeevissen hebben constant dorst. Zoetwatervissen drinken niet zoveel, omdat er niet veel zout in zoet water zit. Zoetwatervissen hebben nooit dorst.

Een zoetwatervis drinkt minder dan een zoutwatervis. Wanneer bijvoorbeeld een goudvis in de Noordzee wordt gegooid, zal hij dus uitdrogen. Dit komt omdat de vis niet veel zout water kan opnemen. Zoutwatervissen overleven wel, omdat zij speciale nieren hebben om veel zout te verwerken. Zoutwatervissen sterven in zoet water, omdat zij juist weer teveel drinken.

Het hangt van de zoutwaarde af hoe snel een goudvis sterft in zout water. Een goudvis zal gemiddeld binnen vijf uur sterven. Taaie exemplaren houden het maximaal een dag vol.