brein

Het immuunsysteem kan wellicht de giftige eiwitten die zich bij patiënten die lijden aan Alzheimer opstapelen, opruimen.

Het is één van de kenmerken van Alzheimer: een opeenstapeling van amyloïd-bèta-eiwitten. Sommige wetenschappers vermoeden dat de opeenstapeling van deze giftige eiwitten de oorzaak is van de ziekte die steeds meer slachtoffers eist. Wetenschappers zouden dan ook graag voorkomen dat deze eiwitten zich in het brein opstapelen. Maar hoe kunnen we deze eiwitten opruimen? Wellicht met behulp van ons immuunsysteem, zo stelt een nieuw onderzoek.

Muizen
Jaren geleden bestudeerden wetenschappers muizen met Alzheimer-achtige verschijnselen. Tot hun verbazing werden de amyloïd-bèta-eiwitten opgeruimd in muizen die leden aan een chronische ontsteking van de hersenen. Onduidelijk was hoe de ontsteking er precies voor zorgde dat de eiwitten verdwenen. In grove lijnen zijn onderzoekers daar nu uit.

Microglia
Experimenten tonen aan dat microglia hierin een belangrijke rol spelen. Tijdens experimenten activeerden de onderzoekers de microglia in muizen met Alzheimer-achtige verschijnselen. Daarop namen de amyloïd-bèta-eiwitten in het brein met zestig procent af. Microglia zijn cellen die het centrale zenuwstelsel beschermen tegen infecties en beschadigingen. Deze cellen bevinden zich in het brein en de ruggengraat en monitoren continu hun omgeving. Ze komen in actie als er ontstekingen ontstaan, ziekteverwekkers binnendringen of dode of beschadigde cellen moeten worden opgeruimd.

“Hoewel we een nog beter beeld moeten krijgen van de complexiteit en de mogelijk onbedoelde consequenties van deze aanpak, is het duidelijk dat microglia een belangrijke rol spelen bij het verwijderen van amyloïd-bèta-eiwitten,” stelt onderzoeker M. Kerry O’Banion. “Het is wellicht een nieuwe manier waarop we deze ziekte kunnen behandelen.”