De eerste leefbare exoplaneet Gliese 581g bestaat niet meer. Dit blijkt uit nieuwe data van een team van astronomen. De wetenschappers zochten met de Chileense HARPS-spectograaf naar bewijzen voor het bestaan van Gliese 581g. “We hebben niets gevonden”, beweert astronoom Philip Gregory. “Er is geen object bij Gliese 581 met een omlooptijd van 36 dagen.”

Gregory denkt dat de HARPS-spectograaf accurater is dan de HIRES-spectograaf van de Keck telescopen, die gebruikt werd toen wetenschappers Gliese 581g ‘ontdekten’. “Er is misschien iets mis met de telescoop”, beweert Gregory. “Daardoor zou er een fout kunnen ontstaan.”

De onderzoekers die Gliese 581g vonden beweren dat Gliese 581 uit zes planeten bestaat. De data van HARPS laat echter zien dat er waarschijnlijk vijf planeten zijn, met omlopen van 3, 5, 13, 67 en 400 dagen. De leefbare exoplaneet met een omlooptijd van 36 dagen bestaat dus niet.

Volgens Gregory’s model is de kans 99,9978 procent dat het model met zes planeten vals alarm was.

Niet mee eens
Toch zijn er nog wetenschappers die twijfelen. Zij zijn nog niet bereid om het boek van Gliese 581g dicht te klappen. “Ik geef niet toe dat Gliese 581g een dode planeet is”, zegt expert Sara Seager van MIT. “Wellicht duurt het nog een tijdje voor het bestaan van de exoplaneet bevestigd kan worden.”

Steve Vogt, de astronoom die Gliese 581g vorig jaar ontdekte, heeft alle vertrouwen in de data van de HIRES-spectograaf en gelooft dat de exoplaneet bestaat.