Het wijst er voorzichtig op dat de mens eigenlijk geen maximale levensduur heeft.

Dat schrijven onderzoekers in het blad Science. Ze bestudeerden bijna 4000 Italianen die 105 jaar of ouder waren. En het onderzoek resulteert dus in een interessante conclusie. Naarmate mensen ouder worden, neemt de sterftekans toe. Maar zodra mensen tachtig jaar oud zijn geworden, begint die sterftekans af te vlakken, om vervolgens vanaf de 105e verjaardag stabiel te blijven.

De cijfers
Heel concreet blijkt uit het onderzoek dat Italiaanse vrouwen die 90 jaar oud waren, 15% kans hadden om in het komende jaar te overlijden en gemiddeld nog zes jaar te leven hadden. Wanneer zij de 95e verjaardag haalden, nam de kans dat ze in het komende jaar kwamen te overlijden toe naar 24 procent. En ook het aantal jaren dat ze naar verwachting nog te leven hadden, nam af: naar 3,7 jaar. Zodra mensen 105 jaar oud waren, hadden zij 50 procent kans om in het komende jaar te overlijden en naar verwachting nog 1,5 jaar te leven. Voor mensen die de respectabele leeftijd van 110 jaar bereikten, gold verrassend genoeg hetzelfde.

Limiet
“Onze data vertelt ons dat de limiet van de menselijke levensduur nog niet in zicht is,” concludeert onderzoeker Kenneth Wachter. “We zien niet alleen dat de sterftecijfers naarmate mensen ouder worden minder slecht worden, maar zelfs dat ze door de tijd heen ietsje beter worden.”

Zodra mensen in de tachtig of negentig zijn, neemt het sterftecijfer onder deze mensen toe. Dat is volgens de onderzoekers te wijten aan een grotere kans op ziekten als dementie, beroertes, kanker en longontsteking. Dat sommige mensen deze ‘gevarenzone’ overleven, zou volgens de onderzoekers deels te wijten zijn aan natuurlijke selectie. Kwetsbare mensen sterven eerder, terwijl mensen die gezegend zijn met goede genen extreem oud kunnen worden. Wachter wijst erop dat vergelijkbare patronen in de levenscyclus ook zijn aangetroffen bij andere soorten, zoals vliegen en wormen. “Wat hebben we gemeen met vliegen en wormen? In ieder geval één ding: we zijn allemaal producten van evolutie.”

Onze limiet
Er wordt veel gediscussieerd over de vraag of we nu tegen onze maximale levensduur aanlopen of niet. En ook wetenschappers zijn er zeker nog niet uit. Zo verscheen er eind vorig jaar nog een onderzoek dat suggereerde dat we onze limiet zo langzamerhand wel bereikt hebben.