Wetenschappers zijn er in geslaagd om de kleinste exoplaneten ooit te vinden. Kepler-20e en Kepler-20f zijn twee mogelijk rotsachtige exoplaneten, die ongeveer even groot zijn als de aarde.

Kepler-20e is iets kleiner dan Venus, oftewel 0,87 keer de radius van de aarde. Kepler-20f is slechts een fractie groter dan de aarde. Beide planeten draaien om een zonachtige ster op een afstand van 1.000 lichtjaar bij de aarde vandaan.

Is er leven mogelijk op Kepler-20e en Kepler-20f? Nee. Kepler-20e doet 6,1 dagen over een rondje om de moederster. Een jaar op Kepler-20f duurt 19,6 dagen. Vaak is de regel: des te korter een jaar duurt op een exoplaneet, des te kleiner de afstand tussen de moederster en de planeet. Hierdoor is het op Kepler-20f 425 graden Celsius. Op Kepler-20e is het zelfs nog warmer: 760 graden Celsius.

Toch is dit een belangrijke stap in de richting van de vondst van de eerste aardachtige exoplaneet in de leefbare zone rondom een ster. Er zijn al diverse exoplaneten ontdekt in de zogenoemde Goldilocks zone rondom andere sterren, bijvoorbeeld Kepler-22b, alleen zijn deze exoplaneten veel groter dan de aarde. Daarnaast weten onderzoekers in sommige gevallen nog niet of het gaat om een rotsachtige exoplaneet of een gasplaneet.

Bijzonder stelsel
In het zonnestelsel van Kepler 20 bevinden zich nog drie andere exoplaneten. Deze zijn allemaal groter dan de aarde, maar kleiner dan Neptunus. “De gegevens van Kepler laten zien dat andere zonnestelsels er heel anders uitzien dan ons eigen zonnestelsel”, vertelt Jack Lissauer van NASA in een persbericht van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. “Hierdoor leren wij meer over de diversiteit van planeten en planetaire systemen in ons sterrenstelsel.”

Succesvol
De Kepler-missie is een doorslaand succes. Zo hebben wetenschappers naar aanleiding van deze missie al duizenden kandidaatexoplaneten gevonden. De kans is groot dat veel van deze kandidaatexoplaneten (oftewel: potentiële exoplaneten) daadwerkelijk bestaan.