De Kepler-telescoop heeft vijf kandidaat-exoplaneten gevonden, die qua grootte in de buurt komen van de aarde én in de leefbare zone rondom de moederster draaien. Als deze vijf kandidaat-exoplaneten bevestigd worden, dan is het heel goed mogelijk dat er vloeibaar water aanwezig is op één van deze planeten. En dit betekent dat er mogelijk leven is.

In totaal vond Kepler 54 kandidaat-exoplaneten in de leefbare zone rondom verschillende sterren. De overige 49 objecten zijn minimaal twee keer zo groot als de aarde.

Ook bijzonder: Kepler ontdekte een zesvoudig planetenstelsel. De zes planeten draaien om de zonachtige ster Kepler-11. Nog nooit eerder vonden wetenschappers zo’n grote groep exoplaneten bij een andere ster dan onze eigen zon.

1.235 kandidaat-exoplaneten
Tot nu toe heeft Kepler zo’n 1.235 kandidaat-exoplaneten ontdekt. De meeste exoplaneten – 662 om precies te zijn – komen qua grootte overeen met Neptunus. 288 exoplaneten zijn ongeveer twee keer zo groot als de aarde. 165 objecten zijn even groot als Jupiter, 19 exoplaneten zijn groter dan Jupiter en 68 planeten zijn even groot als de aarde.

Nieuwe exoplaneten
Wetenschappers verwachten dat 90 procent van de kandidaten wordt bevestigd, waardoor we er straks in één keer meer dan duizend exoplaneten bij hebben. Sinds de ontdekking van de allereerste exoplaneet in 1995 zijn er 519 exoplaneten ontdekt. Stel, veel potentiële exoplaneten van Kepler blijken echt planeten te zijn, dan kan dit aantal in één keer verdrievoudigen. “Het aantal kandidaat-planeten is groter dan alle exoplaneten die we de afgelopen vijftien jaar hebben ontdekt”, zegt William Borucki van het Kepler-team.