white-dwarf

Astronomen hebben een stervende ster gevonden die onregelmatig pulseert. Hierdoor is de ster het ene moment een paar procent helderder of zwakker dan op andere tijden.

Het gaat om een witte dwerg met de cryptische naam PG1149+057 in het sterrenbeeld Maagd. Deze ster is 120 lichtjaar van de aarde verwijderd. Wetenschappers gebruikten de Kepler-telescoop om de witte dwergster te observeren. Naast de onregelmatige ‘hartslag’ ontdekten de astronomen gigantische uitbarstingen, die eens in de paar dagen plaatsvonden. De uitbarstingen zorgden ervoor dat het oppervlak van de witte dwerg een paar uur extra warm was.

Wanneer onze zon stokoud is, zal de ster sterven en transformeren in een witte dwerg. Witte dwergen zijn prima klokken, omdat ze heel stabiel pulseren. Dit geldt niet voor PG1149+057. “De helderheid van deze ster kan in een paar uur tijd met vijftien procent toenemen”, zegt onderzoeker J.J. Hermes van de universiteit van Warwick. “In vergelijking: de helderheid van onze zon neemt de komende honderd miljoen jaar slechts één procent toe.”

Dit is niet de enige witte dwerg met een onregelmatige hartslag. Eerder observeerde de Kepler-ruimtesonde de witte dwergster KIC 4552982. Opvallend is dat deze ster relatief koel is voor een pulserende witte dwergster.

Vooralsnog blijft het een mysterie waarom de sterren onregelmatig pulseren. Hermes: “Het is voor het eerst dat we dit ontdekken en misschien zijn er nog wel meer onregelmatige stellaire hartslagen om te meten.” Het paper van Hermes en zijn team is te lezen in het wetenschappelijke vakblad Astrophysical Journal Letters.