Dat roept een mannelijke pinguïn vrouwelijke soortgenoten toe om ervoor te zorgen dat ze met hem paren. Tenminste: als we de wetenschappers die de dieren maandenlang bestudeerden, moeten geloven. Het gewicht van de man lijkt de succesformule voor een goed huwelijk en gezond nageslacht.

Aan de kreten van de mannetjes kunnen de vrouwen horen hoe dik zij zijn. Des te dikker de heren zijn, des te groter de kans dat het vrouwtje op de roep in zal gaan. Dikke pinguïns zijn namelijk ideale babysitters: ze hebben genoeg vet en hoeven de eieren dus niet achter te laten om te gaan eten.

Zorg
“Een vet mannetje is een goede keus voor de vrouw, omdat mannetjes een groot deel van de zorg voor de kinderen op zich nemen,” vertelt onderzoeker Dianne Brunton. “Ze zijn in staat om langer te broeden en al hun vetreserves op te gebruiken, terwijl de magere mannetjes dat niet kunnen.”

Ezel
De wetenschappers richtten zich met name op de Adéliepinguïn. Deze is alleen in de zomer slechts enkele maanden aan land te vinden. De dieren broeden hun eieren dan uit en voeden de kinderen op. Gedurende de paartijd, brengen de mannetjes een serenade aan de vrouwen in de hoop er één aan de haak te slaan. Ze gooien hun kopjes naar achteren en stoten een aantal schorre kreten uit. “Het zijn geen muzikale kreten. Ze klinken als een kruising tussen een ezel en een kapotte auto,” legt onderzoeker Emma Marks uit.

Afvallen
Nadat het vrouwtje een mannetje heeft uitgekozen, legt ze twee eieren om vervolgens naar de zee terug te keren. De man blijft dan alleen achter met de eieren. Dat betekent dat hij er twee weken alleen voor staat: hij moet de eieren uitbroeden en heeft in de tussentijd geen gelegenheid om te eten. In deze periode verliezen de pinguïns vaak twintig procent van hun lichaamsgewicht. Voor de dikke varianten is dat geen enkel probleem.

Onderzoek
De onderzoekers baseren hun conclusies op maandenlang onderzoek. Ze wogen tientallen mannetjes en legden de kreten die deze uitstootten vast. Ook keken ze hoe goed een mannetje het bij de vrouwtjes deed en of het goede vaders waren. Ze ontdekten dat een bepaald deel van de kreet het best voorspelde of een mannetje een goede echtgenoot en vader zou zijn. Dat zou tevens het signaal voor de vrouwtjes zijn om zo’n mannetje uit te kiezen. De dames leken namelijk aandachtig naar de kreten te luisteren en op basis van dit specifieke deel een man uit te zoeken.

Volgens de onderzoekers beïnvloedt het gewicht van de heren hun kreten. “Het vet rondom het strottenhoofd van de mannetjes verandert de roep,” vertelt Brunton. Het zou dan ook onmogelijk zijn dat dunne pinguïns zich voordoen als lekkere dikkerds. De vrouwtjes prikken daar immers zo doorheen.