pinda

In het hart van onze Melkweg bevindt zich de ‘bulge’: een wolk met daarin ongeveer tien miljard sterren. Astronomen hebben nu de beste driedimensionale kaart van deze ‘bulge’ ooit gemaakt. En daarop is te zien dat de wolk qua vorm een beetje lijkt op een pinda.

Lang wisten we niet welke structuur deze enorme wolk – op zo’n 27.000 lichtjaar van de aarde – in het hart van ons Melkwegstelsel had. Astronomen bestudeerden de wolk daarom met behulp van ESO-telescopen. Dankzij deze telescopen kregen ze een veel duidelijker beeld van de ‘bulge’.

Kaart
De onderzoekers konden – op de sterren in de meest stofrijke gebieden na – alle sterren detecteren. “Van de verdeling van deze sterren kunnen we vervolgens een driedimensionale kaart van de galactische bulge maken,” legt onderzoeker Christopher Wegg uit.

De Melkweg, met in het midden de 'bulge'. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / ESO / R. Hurt.

De Melkweg, met in het midden de ‘bulge’. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / ESO / R. Hurt.

Vorm
De kaart laat zien hoe de wolk in elkaar steekt en welke vorm deze heeft. “We hebben vastgesteld dat het binnenste deel van onze Melkweg van opzij gezien de vorm heeft van een ongepelde pinda, en van bovenaf gezien van een sterk uitgerekte balk,” vertelt onderzoeker Ortwin Gerhard. “Het is voor het eerst dat we dit in ons eigen Melkwegstelsel duidelijk hebben waargenomen, en simulaties van onze eigen groep en van anderen laten zien dat deze vorm kenmerkend is voor een balkspiraalstelsel dat als een zuivere schijf van sterren is begonnen.”

De onderzoekers vermoeden dat de Melkweg ooit een schijf van sterren was. In die schijf ontstond enkele miljarden jaren geleden een platte centrale balk. Een deel van die balk zou gaandeweg krom getrokken zijn en zo ontstond die pindavorm.