Hoe het immuunsysteem van kinderen precies omspringt met het coronavirus is nog altijd een raadsel.

In veel landen die worstelen met COVID-19 ligt de focus momenteel sterk op ouderen en mensen met een kwetsbare gezondheid. Het zijn deze mensen die het grootste risico lopen om ernstig ziek te worden door toedoen van het nieuwe coronavirus. Kinderen lijken veel minder vatbaar. Daarnaast komt ook verspreiding van COVID-19 onder kinderen of van kinderen naar volwassenen veel minder vaak voor. Onderzoekers komen in een nieuwe studie tot nóg een opvallende ontdekking. Want hoewel drie kinderen negatief testten op het coronavirus, maakten ze opmerkelijk genoeg wel antistoffen aan.

Australisch gezin
In de studie onderzochten wetenschappers het immuunsysteem van een Australisch gezin bestaande uit twee ouders en hun drie kinderen die nog op de basisschool zitten. Voordat COVID-19 in Australië uitbrak, woonden de ouders, zonder de aanwezigheid van hun kinderen, een huwelijk bij. Na terugkeer ontwikkelden ze symptomen, zoals hoest, verstopte neus, koorts en hoofdpijn. Alle gezinsleden werden onmiddellijk gerekruteerd voor het onderzoek.


Negatief
Allereerst werden zowel de ouders als de drie kinderen op het coronavirus getest. En daar rolde een interessante bevinding uit. De ouders bleken namelijk positief op corona te testen, terwijl alle kinderen een negatieve uitslag kregen. Ondanks nauw contact met symptomatisch geïnfecteerde ouders – waaronder een kind dat zelfs in hetzelfde bed als de ouders slaapt – testten de kinderen herhaaldelijk negatief op COVID-19. Bovendien vertoonden ze geen of weinig symptomen.

Verschillen
De resultaten zijn best opmerkelijk. “Vergeleken met volwassenen lopen kinderen met COVID-19 meestal een zeer milde of een asymptomatische infectie op,” legt onderzoeker Shidan Tosif uit. De vragen hoe en waarom zijn echter nog niet zo gemakkelijk te beantwoorden. “De onderliggende verschillen tussen de immuunreacties van kinderen en volwassenen op het virus zijn nog onduidelijk.”

Antilichamen
Om hier toch meer over te weten te komen, namen de onderzoekers het immuunsysteem van zowel de ouders, als de kinderen onder de loep. En dat leidde tot een opvallende ontdekking. De onderzoekers vonden namelijk SARS-CoV-2-specifieke antilichamen in het speeksel van alle gezinsleden. En dat terwijl de kinderen negatief op corona testten. “Het jongste kind dat helemaal geen symptomen vertoonde, had de sterkste antilichaamrespons,” vertelt onderzoeker Melanie Neeland. “Ondanks de actieve immuuncelreactie bij alle kinderen, bleven de niveaus van cytokines – moleculen die ontstekingsreacties stimuleren – laag. Dit komt overeen met de waargenomen milde of uitblijvende symptomen.”


Kinderen
Wat hier precies aan ten grondslag ligt, is nog in nevelen gehuld. De studie werpt echter wel de mogelijkheid op dat het immuunsysteem van kinderen op de een of andere manier effectief voorkomt dat het virus zich in de cellen kan vermenigvuldigen. Ondertussen is het gehele Australische gezin weer hersteld. Of alle gezinsleden nu door de aanmaak van antistoffen volledig beschermd zijn tegen een herinfectie is nog onzeker.

Vragen
Hoewel we de afgelopen tijd steeds meer over het coronavirus hebben geleerd, zijn er ook nog veel open vragen. Zo is het bijvoorbeeld onduidelijk waarom sommige mensen bijna niets van een infectie merken, terwijl anderen op de IC voor hun leven vechten. En daarnaast zijn er dus ook nog veel open vragen omtrent kinderen: zij lijken weinig hinder te ondervinden van het virus en het ook niet zo gemakkelijk te verspreiden. Maar hoe dat komt? Niemand die het weet.

Volgens de onderzoekers is het dan ook niet alleen belangrijk dat we een helder beeld krijgen van hoe het coronavirus in volwassenen te werk gaat, maar ook wat het met kinderen doet. Daar is nog weinig onderzoek naar gedaan; de meeste studies richten zich op volwassenen. En dat terwijl onderzoek naar de redenen waarom kinderen anders door de infectie worden getroffen dan volwassenen, belangrijke inzichten kan opleveren die ons kunnen helpen om de ziekte beter te begrijpen en manieren te vinden om deze te behandelen of te voorkomen. “Studies naar de afweerreacties op SARS-CoV-2 in alle leeftijdsgroepen is de sleutel tot het begrijpen van ziektegevoeligheid, verschillen in ernst en kandidaat-vaccins,” besluit onderzoeker Nigel Crawford.

Wist je dat…
kunstmatige intelligentie aan je hoestje kan horen of je corona hebt? Zelfs als je geen symptomen vertoont! En dat is veelbelovend. Het lijkt er namelijk op dat degenen die (nog) geen symptomen vertonen, niet helemaal vrij zijn van veranderingen die door het virus worden veroorzaakt. Zo blijkt dat zij toch van gezonde mensen verschillen. En wel door de manier waarop ze (met opzet) hoesten. Deze verschillen zijn niet te ontcijferen door het menselijk oor. Maar het blijkt dat ze wel door kunstmatige intelligentie kunnen worden opgepikt. En dus is dit mogelijk een belangrijk nieuw wapen in de strijd tegen het coronavirus.