Wanneer driejarige kinderen zien dat iemand een ander pijn doet of dat probeert te doen, dan neemt hun neiging om de eerstgenoemde persoon later te helpen sterk af. Dat blijkt uit een studie die in het blad Child Development is verschenen. Het bewijst dat kinderen al op zeer jonge leeftijd in staat zijn om de bedoelingen van mensen in te zien en te beoordelen.

De onderzoekers verzamelden honderd kinderen van drie jaar en lieten ze deelnemen aan vier verschillende experimenten. In de eerste test waren de kinderen er getuige van hoe één van de onderzoekers hulpvaardig was: hij zette een tekening die door een ander was verscheurd weer in elkaar. In een tweede experiment verscheurde een onderzoeker juist de tekening. En in een derde probeerde deze dat te doen, maar lukt het niet. In het laatste testje zagen de kinderen hoe een onderzoeker de tekening per ongeluk scheurde.

Geven
Na elk experiment kwam er een moment waarop de onderzoeker de hulp van de kinderen nodig had. Hij miste namelijk een stukje van een spel en de kinderen konden hem dat geven. Maar dat waren ze lang niet altijd van plan, zo blijkt.

Hulp nodig?
Alleen de hulpvaardige onderzoekers of de mensen die de tekening per ongeluk hadden verscheurd, kregen het missende stukje uitgereikt. De mensen die de tekening opzettelijk hadden verscheurd of dat hadden geprobeerd, konden het schudden.

Oordeel
“Onze studies laten zien dat kinderen niet alleen gevoelig zijn voor het moreel gedrag van anderen, maar ook voor de bedoelingen achter dit gedrag,” concludeert onderzoeker Amrisha Vaish. De studie is in strijd met de aanname dat kinderen bereid zijn om iedereen te helpen. Blijkbaar beoordelen ze het gedrag van mensen en kijken ze op basis daarvan of ze iemand willen helpen.

Eerder toonden onderzoekers ook al aan dat peuters goede bedoelingen waarderen.