Kinderen kiezen hun vrienden niet zozeer op basis van uiterlijk, maar gaan af op de taal. Dat blijkt uit een onderzoek van Harvard University. De vijfjarige, Engelse proefpersonen gingen allemaal voor een vriendje dat ook foutloos Engels sprak. De kinderen met een accent lieten ze links liggen.

Uit eerdere onderzoeken was gebleken dat kinderen – net als volwassenen overigens – hun vriendschappen aangaan op basis van ras, geslacht en leeftijd. Zo bleken blanke kinderen in de Verenigde Staten vooral vrienden te worden met andere blanke kinderen. Toch ligt dat niet aan het kleurtje, zo blijkt nu; het draait allemaal om de taal.

Baby
“Ik heb ontdekt dat het accent iets is waar we allemaal al heel vroeg in onze ontwikkeling op letten,” vertelt onderzoeker Katherine Kinzler. “Uit andere onderzoeken blijkt zelfs dat baby’s houden van de geluiden van de taal die ze in de baarmoeder horen.”

Engels
De onderzoekers namen in een experiment een aantal vijfjarigen apart en stelden ze voor de keuze. Ze konden vrienden worden met iemand die Frans, Engels met een accent of Engels sprak. De proefpersonen – allemaal blank en Engels – kozen ongeacht het kleurtje van het nieuwe vriendje voor degenen die Engels spraken. Uit het onderzoek blijkt dat zelfs baby’s van vijf maanden oud diezelfde neigingen hebben.

Maatstaf
“Aangezien het heel moeilijk is om een taal op latere leeftijd te leren, is de spraak van mensen een goede maatstaf om te achterhalen waar zij vandaan komen, wie ze zijn en waar ze gezeten hebben.” Evolutionair gezien is de oplettendheid van de mens als het gaat om accenten goed te verklaren. Het hielp de eerste mensen om onderscheid te maken tussen sociale groepen nog voordat er sprake was van migratie en men met andere rassen in aanraking kon komen.

Vandaag de dag is het vooral lastig om op basis van een accent te worden beoordeeld. “Goede sprekers die een buitenlands accent hebben worden vaak gediscrimineerd als ze een huis zoeken, naar de rechtbank moeten, een baan willen of naar school gaan,” vertelt Agata Gluszek. Zij bestudeerde de stigmatisering op basis van het accent. Nader onderzoek moet uitwijzen hoe kinderen precies tegen taal aankijken: zien ze het als iets biologisch en aangeboren of iets wat afhankelijk is van het leefmilieu?