ASTRONOMIE  De ster Alcor heeft een klein zusje. Dit concluderen wetenschappers van Project 1640 na observaties met de coronagraaf van de Hale telescoop van het Palomar observatorium. Alcor B is een rode dwerg en is niet met het blote oog te onderscheiden van grote broer Alcor A.

“We gebruikten een nieuwe techniek om te zien of een object om een nabije ster draait”, onthult Ben R. Oppenheimer, curator van het Amerikaanse Natuurhistorisch Museum. “We keken naar de parallelle beweging van de meest nabije sterren. Wanneer de aarde om de zon draait, verandert de positie van de aarde ten opzichte van sterren. Bij verre sterren is er geen verschil te zien, maar bij nabije sterren zien we lichte verschuivingen.”

De grote sterren in Grote Beer zijn 500 miljoen jaar geleden tegelijkertijd geboren. Dit geldt ook voor Alcor en Mizar, twee sterren die dezelfde positie delen. Mizar heeft twee begeleiders, waardoor het hier gaat om een viervoudig systeem. Nu Alcor een begeleider blijkt te hebben, maken vijf sterren deel uit van het Alcor/Mizar-systeem.

De Hale telescoop fotografeerde het zwakke sterretje naast Alcor. Ruim honderd dagen later keken astronomen opnieuw naar de ster. Oppenheimer: “De begeleider bleek dezelfde beweging te hebben als Alcor.” Alcor en Alcor B bewegen jaarlijks 0,08 arcseconden ten opzichte van de aarde. Dat is 1.000 maal kleiner dan het menselijke oog kan zien.

Alcor en Alcor B bevinden zich op een afstand van tachtig lichtjaar bij de aarde vandaan. Elke negentig jaar draaien ze om elkaar heen. Alcor B blijkt een normale M-dwergster of rode dwerg te zijn: 250 keer zo massief als Jupiter en vier keer minder massief dan onze zon.