Amerikaanse en Canadese wetenschappers hebben zojuist één van de grootste studies naar gletsjers en kleine ijskappen afgerond. Uit het onderzoek blijkt dat naar verwachting alle kleine gletsjers (met een oppervlakte van minder dan vijf vierkante kilometer) in 2100 geheel verdwenen zijn. De resultaten zijn grotendeels in lijn met de voorspellingen van het IPCC.

Het IPCC (Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC) meldde eerder al dat in 2100 diverse gletsjers geheel verdwenen zullen zijn. Het panel verwachtte dat de gedeeltelijk en geheel verdwenen gletsjers tegen die tijd net zoveel aan de zeespiegelstijging zullen bijdragen als het smeltwater van de grotere ijskappen op Antarctica en Groenland.

Smeltwater
Dit nieuwe onderzoek onderschrijft dat het de komende eeuw inderdaad hard kan gaan en dat de kleinste gletsjers vrijwel zeker zullen verdwijnen. Tegen 2100 is het smeltwater van deze kleine gletsjers alleen al goed voor een zeespiegelstijging van zo’n twaalf centimeter.

Himalaya
Maar het IPCC wordt ook op de vingers getikt. Eerder meldde het panel namelijk dat de grote gletsjers op de Himalaya tegen 2035 al zouden verdwijnen. Dat leverde een stortvloed aan kritiek op en uit deze nieuwe studie blijkt dat het panel het inderdaad bij het verkeerde eind heeft. De grote gletsjers houden het nog wel langer uit.

WIST U DAT…

…een Groenlandse gletsjer deze zomer een enorm brok ijs losliet?

Dichtbij
De onderzoekers baseren hun conclusies op de gegevens van 120.229 gletsjers en 2638 ijskappen. Ze keken hoe hard de gletsjers de afgelopen jaren smolten en trokken die lijn door. Dat betekent dat ze ongeveer 40 procent van alle gletsjers bestudeerd hebben. Dat is nog relatief weinig, maar toch is dit de meest omvangrijke studie ooit. Dat de resultaten in grote mate overeen komen met die van het IPCC doet vermoeden dat de wetenschappers steeds dichter bij de waarheid komen.

Belangrijkste conclusie is dat kleine gletsjers grote gevolgen kunnen hebben. Alle kleine gletsjers bij elkaar zijn ongeveer net zo groot als één procent van de ijskappen op Antarctica en Groenland, maar toch dragen ze in grote mate bij aan de verwachte zeespiegelstijging. Een goede reden om juist deze gletsjers in de gaten te houden.