BIOLOGIE  Petje af voor de noordse stern. Het vogeltje reist jaarlijks van pool naar pool en legt daarbij tienduizenden kilometers af. Onderzoekers volgden het dier en concludeerden dat de noordse stern verder reist dan elk ander dier op aarde. De trip varieert in lengte tussen de 59.500 en 81.600 kilometer.

Met behulp van een geografisch systeem konden de onderzoekers de verblijfplaats van de vogel en diens reis nauwgezet volgen. Het instrument – de geolocator – meet de lichtintensiteit. Aan de hand daarvan kan zo’n twee keer per dag een geografische positie worden berekend. Zestig sternen kregen een geolocater mee en verbaasden de onderzoekers met hun verre reizen.

De sternen vlogen van Groenland naar de Weddellzee en weer terug naar de broedplaatsen op Groenland. Daarbij legden ze een twee keer zo lange afstand af als altijd werd aangenomen. De vogeltjes vliegen niet direct naar het zuiden, maar blijven een maand in het noorden van de Atlantische Oceaan hangen. Volgens de onderzoekers hebben de sternen die tussenstop nodig om energie en voedsel te verzamelen voor hun lange reis langs veel minder voedzame wateren.

Na die stop zetten de vogels hun reis voort langs de kust van noordwest-Afrika. Bij de Kaapverdische Eilanden splitst de groep zich in tweeën. De ene helft zakt via de Afrikaanse kust af. De andere helft gaat via de Atlantische Oceaan. De vogels komen wel allemaal op hetzelfde punt uit: de wateren rondom Antarctica.

Ook de terugweg verbaasde de onderzoekers. De vogels namen niet de kortste route, maar gingen in een soort S-vorm naar huis. Onlogisch, maar slim. Zo kunnen de sternen namelijk gebruik maken van de wind en hoeven ze minder energie te verbruiken.

Als we de reizen die de stern maakt qua afstand bij elkaar optellen dan komen we over zijn hele vogelleventje gezien uit op een respectabele afstand die net zolang is als drie tripjes naar de maan en weer terug.