NASA-wetenschappers hebben met de Kepler-telescoop de kleine exoplaneet ooit ontdekt. De planeet – Kepler 10b genaamd – is ongeveer 1,4 keer zo groot als de aarde. De ontdekking van de planeet is het resultaat van ongeveer acht maanden onderzoek. De exoplaneet is tevens de eerste rotsachtige exoplaneet die wetenschappers met Kepler ontdekken.

Kepler ontdekte de exoplaneet door te kijken naar de helderheid van de moederster. Wanneer een exoplaneet voor de ster beweegt, dan blokkeert deze planeet een deel van het licht. Hierdoor oogt de ster minder helder. Overigens zijn de helderheidsverschillen zeer klein en alleen op te merken met gevoelige apparatuur, bijvoorbeeld met de Kepler-telescoop.

Kepler 10b is een bizarre planeet. De exoplaneet draait in minder dan een dag om haar moederster. Oftewel: een jaar op Kepler 10b duurt korter dan een dag op aarde! Daarnaast bevindt Kepler 10b twintig keer dichter bij zijn moederster dan Mercurius. De afstand tussen de planeet en de ster bedraagt slechts drie miljoen kilometer. Hierdoor is het uitgesloten dat er leven voorkomt op Kepler 10b.

Hoewel Kepler 10b 1,4 keer zo groot is als de aarde, is de exoplaneet 4,6 keer zwaarder dan onze planeet. De gemiddelde dichtheid bedraagt 8,8 gram per kubieke centimeter. Dit is vergelijkbaar met een ijzeren dumbbell.

“De vondst van Kepler 10b is een belangrijke stap in de zoektocht naar aardachtige exoplaneten”. zegt Douglas Hudgins van het Kepler programma. “Hoewel er geen leven voorkomt op deze planeet, is het wel interessant om te zien waar Kepler toe in staat is.”