De aarde heeft een blauwe kleur. Zijn andere leefbare exoplaneten ook blauw? De zoektocht naar leefbare exoplaneten is een stuk makkelijker als de kleur van de buitenaardse wereld iets zegt over de leefbaarheid.

Het spectrum van de aarde heeft een U-vorm: veel blauw, minder groen, veel rood. De aarde is blauw, wat komt door Rayleighverstrooiing. Zonlicht wordt verstrooit door moleculen in de atmosfeer, waardoor de lucht blauw is. Er is minder groen te vinden in het spectrum, wat weer komt door de absorptie van groen licht door ozon. Tenslotte geeft de aarde wel een rode gloed af, wat de reflectie van continenten is.

Het is te kort door de bocht om te zeggen dat alle blauwe planeten leefbare planeten zijn. “We kwamen erachter dat het vrij makkelijk is om onleefbare exoplaneten te vinden die dezelfde blauwe kleur hebben als de aarde,” zegt onderzoeker Joshua Krissansen-Totton. “Het spectrum van de aarde is daarentegen uniek en zeker bruikbaar!”

Wanneer een exoplaneet in de leefbare zone rondom een ster draait, dan kan vervolgens het spectrum van de exoplaneet geanalyseerd worden. “Wanneer we een aardachtige exoplaneet in de leefbare zone mét een U-vormig spectrum vinden, is dat fascinerend”, zegt Krissansen-Totton. “Het U-spectrum kan helpen om een tweede aarde en foute kandidaten te scheiden.”

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in The Astrophysical Journal.