Wetenschappers concluderen dat zowel planten als dieren krimpen door het veranderende klimaat. En dat is een probleem.

De wetenschappers keken naar klimaatveranderingen die in het verleden plaatsvonden. Ze ontdekten dat dieren en planten regelmatig door toedoen van het klimaat van lichaamsgrootte veranderden. Zo’n 56 miljoen jaar geleden zorgde hitte er bijvoorbeeld voor dat spinnen en bijen tot wel 75 procent kleiner werden.

Hoe?
Het krimpen is vaak een indirect gevolg van een veranderend klimaat, zo leggen de onderzoekers in het blad Nature Climate Change uit. Een voorbeeldje om dat te verduidelijken: als er meer CO2 in de lucht zit, worden de oceanen zuurder. Hierdoor kan fytoplankton minder goed groeien. Dat heeft gevolgen voor de gehele voedselkring die op de schouders van dat kleine organisme rust.

Groter
Lang niet alle dieren krimpen. Sommige exemplaren worden juist groter. Door klimaatverandering duurt het seizoen waarin dieren kunnen eten en groeien op hogere breedtes langer. Zij zullen dan ook groter worden. De ijsbeer vormt hierop een uitzondering: het dier heeft veel last van het smeltende ijs en ziet zijn jachtgebied steeds kleiner worden. Het gevolg: het dier kan minder goed jagen, minder eten en zal dus ook krimpen.

Planten
Meer CO2 in de lucht zou planten op het droge juist goed moeten doen. Zij kunnen dat gebruiken voor hun fotosynthese. Maar het tegendeel is waar: planten hebben namelijk veel water nodig en klimaatverandering speelt met de watertoevoer. Regenval zal nog grilliger verlopen met extreem droge en zeer natte perioden. Het gevolg: planten blijven kleiner.

Koudbloedigen
Koudbloedige dieren moeten harder werken om hun lichaamstemperatuur te regelen. Grote kans dat ook zij krimpen, want dat harde werken vergt veel van de dieren. Ze moeten daarvoor meer eten dan voorhanden is.

Dat alles heeft grote gevolgen voor ons mensen. Naar verwachting wordt nog deze maand de zeven miljardste aardbewoner geboren. En dat aantal groeit alleen maar. Net als de behoefte aan voedsel. Tegelijkertijd worden planten en dieren kleiner. De wetenschappers benadrukken dat nog veel onduidelijk is, maar stellen wel dat de gevolgen groot kunnen zijn. Naar verwachting blijven planten en dieren de komende decennia nog krimpen.