Wetenschappers concluderen dat het zuidwesten van Amerika door de klimaatverandering wel eens met een 60 jaar aanhoudende droogte te maken kan krijgen. De onderzoekers baseren hun conclusie op een studie naar temperatuurverschillen en droogtes die het gebied de afgelopen 1200 jaar teisterden. Ook moderne klimaatmodellen werden erbij gepakt. Het resultaat: een doemscenario.

De onderzoekers ontdekten dat extreme hitte en droogte Amerika niet vreemd zijn. Deze omstandigheden speelden ook al halverwege de twaalfde eeuw op. Een groot deel van het westen van Amerika en het noorden van Mexico had onder de situatie te lijden. De droogte hield maar liefst 60 jaar aan. In diezelfde periode nam ook de omvang van de Coloradorivier met vijftien procent af.

De onderzoekers concluderen dat de rivier ook nu weer extreem laag staat. Sinds het begin van de metingen in 1906 is er nog nooit zo’n lage waterstand in de boeken verschenen. En dat kan grote gevolgen hebben: de rivier stroomt op dit moment door zeven staten en voorziet deze van water.

De onderzoekers zien het somber in. Zeker nu de opwarming doorzet. “Grote droogtes uit de twintigste eeuw verbleken bij de droogtes uit de afgelopen twee millennia,” zo schrijven de wetenschappers. “We zeggen niet dat toekomstige droogtes erger zullen zijn dan die uit het verre verleden, maar we kunnen wel stellen dat ze minstens zo erg kunnen zijn,” concludeert onderzoeker Connie Woodhouse. “De effecten van zo’n flinke droogte zouden in de toekomst nog heftiger zijn, omdat de temperaturen hoger worden.”