verliefd

Verliefd worden en een relatie krijgen, is niet zo lastig. Maar vervolgens die relatie goed zien te houden: dat is een hele opgave. Wetenschappers tonen nu aan dat we hulp uit onverwachte hoek krijgen. Het knuffelhormoon zorgt ervoor dat we onze partner aantrekkelijker gaan vinden en sterker geneigd zijn om hem of haar trouw te blijven.

Mensen zijn doorgaans monogaam. En dat is bijzonder. Maar weinig dieren brengen hun hele leven met één partner door. Wetenschappers zijn dan ook nieuwsgierig wat de drijvende kracht achter trouw is. Een nieuw onderzoek identificeert in ieder geval één effectieve drijvende kracht achter monogamie: oxytocine, ook wel het knuffelhormoon genoemd. “Een belangrijke rol in het binden aan een partner wordt gespeeld door het hormoon oxytocine, dat in het brein vrijkomt,” stelt onderzoeker René Hurlemann.

WIST U DAT…

…onderzoekers eerder al een andere drijvende kracht achter monogamie identificeerden? Kindermoord!

Experiment
Hurlemann en zijn collega’s trekken die conclusie op basis van een experiment. Ze verzamelden veertig mannen die een permanente relatie met een vrouw hadden. Vervolgens lieten ze die mannen foto’s van hun vrouw en foto’s van andere vrouwen zien. Voordat de mannen de foto’s te zien kregen, dienden de onderzoekers ze met behulp van een neusspray extra oxytocine toe. Tijdens het experiment werd de hersenactiviteit van de mannen nauwlettend in de gaten gehouden. In een later stadium herhaalden de wetenschappers het onderzoek, alleen kregen de mannen nu geen oxytocine, maar een placebo toegediend.

Resultaten
De resultaten waren duidelijk. “Wanneer de mannen oxytocine in plaats van een placebo ontvingen, werd het beloningssysteem in het brein zodra ze hun eigen vrouw zagen heel actief en vonden de mannen hun eigen vrouw aantrekkelijker dan de andere vrouw,” vertelt onderzoeker Dirk Scheele.

Alleen geliefden
De onderzoekers herhaalden het experiment nog eens om te achterhalen of het beloningssysteem door toedoen van oxytocine enkel maar zeer actief werd als de proefpersonen hun eigen vrouw zagen. Ze lieten de mannen tijdens deze experimenten daartoe niet alleen foto’s van hun vrouw, maar ook van kennissen en vrouwelijke collega’s waar ze al heel lang mee werkten, zien. “De activering van het beloningssysteem met behulp van oxytocine had een heel selectief effect, alleen bij de foto’s van de partners.” Wanneer de mannen foto’s van oude kennissen zagen en extra oxytocine in hun lichaam hadden, werd het beloningssysteem niet extra actief. Op basis van die resultaten concluderen de onderzoekers dan ook dat men echt geliefden moet zijn om van het effect dat oxytocine op het bindingsproces heeft, te kunnen profiteren.

Oxytocine activeert dus het beloningssysteem, versterkt de band tussen geliefden en maakt ze zo sterker geneigd om elkaar trouw te blijven. Het onderzoek kan ook verklaren waarom mensen wanneer ze hun partner kwijtraken of van hun partner scheiden, last kunnen krijgen van een depressie. “Dit biologische mechanisme in een relatie is als een drug,” stelt Hurlemann. En wanneer die relatie er niet meer is, valt ook de drug weg. “Het beloningssysteem wordt te weinig gestimuleerd.”