rat1

Wie een borrel te veel op heeft, staat wat minder stevig op zijn benen. Dat geldt ook voor ratten. Tenzij ze het knuffelhormoon toegediend krijgen: dan krijgt de alcohol geen grip op ze en blijft hun gedrag nuchter.

Dat blijkt uit een nieuw onderzoek. Wetenschappers van de University of Sydney en de University of Regensburg verzamelden een aantal ratten en dienden ze oxytocine, oftewel het knuffelhormoon, toe. Daarna kregen de ratten alcohol.

Stomdronken en nuchter
Vervolgens werd de mate waarin de ratten dronken waren, vastgesteld. De resultaten zijn opvallend. Hoewel alle ratten evenveel alcohol hadden binnengekregen, waren er grote verschillen tussen de ratten die oxytocine hadden toegediend gekregen en ratten die alleen alcohol binnenkregen. De oxytocine-ratten gedroegen zich heel normaal, terwijl de ratten die het zonder oxytocine moesten stellen, overduidelijk dronken waren.

Hoe kan dat?
De onderzoekers tonen aan dat oxytocine ervoor zorgt dat alcohol bepaalde delen van het brein niet bereiken kan. “Alcohol tast je co√∂rdinatie aan door de activiteit in het deel van het brein dat de fijne motoriek regelt, af te remmen,” legt onderzoeker Michael Bowen uit. “Oxytocine voorkomt dat zo sterk dat we niet langer aan het gedrag van de ratten kunnen zien dat ze dronken zijn. Het is echt een heel opmerkelijk effect.”

Knuffelhormoon en de politie
De onderzoekers benadrukken dat oxytocine – als het onder mensen hetzelfde effect heeft als onder ratten – niet voorkomen kan dat je na een borrel te veel gearresteerd wordt. Het knuffelhormoon zorgt er wellicht voor dat je je nuchter gedraagt, maar heeft geen invloed op de hoeveelheid alcohol in je bloed.

Knuffelhormoon
Oxytocine speelt een belangrijke rol in sociaal gedrag. Zo komt het bijvoorbeeld kort na de geboorte van een baby vrij. Het zorgt er onder meer voor dat de borstvoeding op gang komt en de moeder zich sterker met haar kind verbonden voelt. Oxytocine komt ook vrij als we knuffelen, vandaar de bijnaam: knuffelhormoon. Ook tijdens seks speelt het een rol. Zo komt het in grote hoeveelheden vrij als de vrouw klaarkomt en speelt het een belangrijke rol als sperma door de vagina getransporteerd moet worden. En nu blijkt het hormoon dus ook invloed te hebben op het effect van alcohol. Tenminste: als je een rat bent. Nader onderzoek zal moeten aantonen of oxytocine ook ons mensen kan behoeden voor de bedwelmende effecten die (te veel) alcohol heeft. “De eerste stap is ons ervan verzekeren dat we een methode hebben om ervoor te zorgen dat de juiste hoeveelheden oxytocine het menselijk brein bereiken. Als we die hebben, verwachten we dat oxytocine er ook voor zorgt dat de spraak en cognitie van mensen minder door relatief grote hoeveelheden alcohol worden aangetast.”

Misschien ben je niet direct enthousiast over dit onderzoek. Zitten we nu werkelijk te wachten op een stofje dat de bedwelmende effecten van alcohol tegengaat? Gaan mensen dan niet veel meer alcohol drinken dan goed voor ze is? Het onderzoek suggereert van niet. Oxytocine zorgde er juist voor dat de alcoholconsumptie en het verlangen naar alcohol van ratten afnam. Wellicht kan oxytocine dan ook gebruikt worden om mensen te helpen af te rekenen met hun zorgwekkende alcoholgebruik.