Een prototype-Starship bereikte vannacht tijdens een testvlucht een hoogte van 150 meter.

Nadat SpaceX de motoren van het prototype vorige week al even startte zonder dat het Starship van de grond af kwam, was het vannacht tijd voor het echte werk. De raketmotoren stuwden het prototype tot zo’n 150 meter de lucht in. Het Starship zwenkte wat uit, maar landde korte tijd later netjes op aarde.

Vervolg
Het is de eerste succesvolle korte en lage testvlucht – of ‘hop’ – voor dit prototype: Starship SN5. En er volgen er nog meer, zo liet Musk weten. De komende weken worden er nog meerdere van deze ‘hops’ ondernomen. Als die testvluchten goed verlopen, wordt het prototype voorzien van stuurflappen, waarna ook vluchten naar een grotere hoogte tot de mogelijkheden behoren.


Over Starship
Starship is het nieuwe paradepaardje van SpaceX, waarmee het bedrijf mensen naar de maan en uiteindelijk ook Mars wil vervoeren. Het transportsysteem bestaat eigenlijk uit twee delen: een ruimtevaartuig (eveneens aangeduid als Starship) en een Super Heavy-raketbooster. De booster – uitgerust met meer dan 30 door SpaceX ontwikkelde raptor-motoren – stelt Starship in staat om aan de zwaartekracht van de aarde te ontsnappen en keert na de lancering heelhuids terug op aarde, waarna deze opnieuw kan worden ingezet. Het Starship zelf is ook uitgerust met 6 raptor-motoren. Starship moet uiteindelijk in staat zijn om maar liefst honderd mensen tegelijkertijd op langdurige, interplanetaire vluchten mee te nemen. “Starship biedt een betaalbare manier om vracht en mensen te vervoeren; essentieel voor het bouwen van maanbasissen en Mars-steden,” zo stelt SpaceX.

Experimenten
De afgelopen jaren is er hard aan Starship gewerkt en ook veel mee geëxperimenteerd. In eerste instantie werd tijdens deze experimenten gebruik gemaakt van zogenoemde Starhoppers: een kleinere variant van het Starship, ontworpen om de lancering en landing te oefenen. Gelijktijdig werden er ook verschillende prototypes van het ‘echte’ Starship gebouwd en getest. Die experimenten verliepen niet zonder slag of stoot; verschillende prototypes begaven het tijdens de experimenten. SpaceX stelde zo in korte tijd de zwakke en sterke plekken van het ontwerp vast en het resulteert allemaal in de ontwikkeling van Starship SN5: het prototype dat vannacht – voortgestuwd door 1 raptor-motor – het luchtruim koos.

Toekomstmuziek
Hoewel er nog veel werk verzet moet worden, brengt elke succesvolle vlucht ons toch een stapje dichterbij Mars, zo stelt Musk op Twitter.

We gaan ongetwijfeld snel meer van Starship horen. Het transportsysteem wordt in hoog tempo doorontwikkeld. Dat moet ook wel. Want reeds in 2023 wil SpaceX Starship gebruiken om de Japanse miljardair Yusaku Maezawa een paar rondjes rond de maan te laten cirkelen. En dat is slechts de opmaat naar meer. Eerder dit jaar liet Musk via Twitter weten zo’n 1000 Starships te willen bouwen en deze te willen gebruiken voor het koloniseren van Mars. Door in de korte periode waarin Mars vanaf de aarde relatief goed en goedkoop bereikbaar is, meerdere vluchten per dag te organiseren, zouden er in korte tijd duizenden mensen op Mars kunnen worden afgezet. Wanneer die eerste bemande Marsvluchten precies plaats moeten gaan vinden, is nog onduidelijk en sterk afhankelijk van hoe het de prototype-Starships de komende tijd zal vergaan.