NASA’s Deep Impact-ruimtesonde is twee weken geleden tijdens een scheervlucht langs de komeet Hartley 2 bekogeld met sneeuwballen. Dit is de eerste keer dat wetenschappers dit fenomeen van dichtbij zien. Op een foto zijn de wollige ballen te zien als witte stipjes. Gelukkig is de ruimtesonde niet geraakt door één van deze kosmische sneeuwballen.

Op 4 november vloog de ruimtesonde op een afstand van 700 kilometer langs de komeet. Het onderzoeksteam liet kort na de scheervlucht al wat foto’s zien, maar nu zijn de eerste hoge resolutie foto’s verschenen.

“Toen we dit voor het eerst zagen, vielen onze monden open van verbazing”, zegt Peter Schultz van de Brown universiteit. “Het lijkt alsof er allerlei minikometen rondom de grote komeet vliegen.”

De komeet Tempel I, die eerder werd bezocht door Deep Impact, was gehuld in een mist van microscopische ijsdeeltjes. En dus niet in een soort kosmische sneeuwstorm.

Het is nog onbekend hoe het komt dat de komeet Hartley 2 omringd wordt door sneeuwballen. Tijdens de scheervlucht is Deep Impact niet geraakt door sneeuwballen, maar wel door negen stofkorrels. Ieder deeltje woog niet meer dan 0,2 milligram, oftewel het gewicht van een wimper. De deeltjes veroorzaakten geen schade aan de ruimtesonde.