komeet

Roemloos ten ondergaan. Dat is precies wat een komeet is overkomen. De komeet – zonder naam – kwam te dicht bij de zon in de buurt en verdampte. Een zonneobservatorium van NASA legde het allemaal vast.

De foto bovenaan dit artikel is gemaakt door SOHO: het Solar and Heliospheric Observatory van NASA. SOHO maakte tijdens de duik van de komeet verschillende foto’s. Die zijn vervolgens achter elkaar gezet en zo ontstaat een bewegend beeld dat laat zien hoe de komeet zijn dood tegemoet rent.

Afstandje
Het lijkt op de beelden misschien of de komeet daadwerkelijk in de zon duikt, maar dat is niet het geval. De komeet verdampte door de enorme hitte al lang voordat deze het oppervlak van de zon aan kon raken.

Plasmawolk
Wat opvalt aan het filmpje, is dat de zon op het moment dat de komeet verdwijnt, zeer actief wordt. De zon geeft een flinke plasmawolk af en het lijkt alsof de komeet die veroorzaakt. Maar schijn bedriegt. Zoals gezegd raakt de komeet de zon bij lange na niet. Bovendien vloog de komeet richting de voorkant van de zon, terwijl de plasmawolk van achteren komt.

De zon rekent vrijwel dagelijks af met kometen

Groot
Het is niet ongewoon dat de zon afrekent met kometen. Dat gebeurt vrijwel dagelijks. Maar lang niet altijd kunnen we daar getuige van zijn. Dat gaat alleen als de kometen redelijk groot zijn. De komeet die we hier zien verdwijnen, was waarschijnlijk enkele tientallen meters groot.

Overigens hoeven kometen die richting de zon duiken, dat niet altijd met de dood te bekopen. Anderhalf jaar geleden toonde komeet Lovejoy nog aan dat het – tegen alle verwachtingen in – mogelijk is om zo’n dodemansrit te overleven.