De komeet Hergenrother reist op dit moment door het binnenste deel van het zonnestelsel. Door de zonnestraling en de warmte raakt de komeet materiaal kwijt. Astronomen volgen dit proces nu al ruim een week. Het resultaat: veel interessante gegevens en mooie foto’s.

Hergenrother brengt ongeveer één keer in de zeven jaar een bezoek aan het binnenste deel van het zonnestelsel. Tijdens dit bezoek komt de komeet niet erg dicht bij de zon. Op 1 oktober 2012 bereikte de komeet zijn minimale afstand tot de zon: 230 miljoen kilometer. Dat is ongeveer even ver als van de zon naar Mars. Op dit moment is de komeet weer op weg naar de asteroïdengordel en Jupiter.

Vandaag (5/11/2012) bevindt de komeet zich op deze positie.

Gevierendeeld
“De komeet Hergenrother valt uit elkaar”, vertelt Rachel Stevenson van NASA’s Jet Propulsion Laboratorium. “De kern van de komeet is in vier stukken uit elkaar gevallen, waardoor de coma stoffiger dan ooit is.” De coma is de gaswolk om de kern van de komeet heen.

Wist u dat…

…we volgend jaar de helderste komeet van de eeuw gaan zien?

Helder
Doordat de coma van de komeet uit meer stof bestaat, is er meer materiaal om licht van de zon te reflecteren. Hierdoor neemt de helderheid van de coma toe en is de komeet vanaf aarde beter te zien.

Zelf waarnemen?
Het uiteenvallen van de komeet Hergenrother werd voor het eerst gedetecteerd op 26 oktober door een team van astronomen van het Remanzacco observatorium. De foto bovenaan dit artikel is op 2 november 2012 gemaakt door de Gemini-telescoop. Hergenrother is op dit moment met een goede telescoop zichtbaar op de grens van de sterrenbeelden Andromeda en Hagedis (Lacerta).