Planeten als Saturnus en Jupiter hebben vreemde rimpels in hun ringenstelsels. Wetenschappers weten nu eindelijk hoe die ontstaan: door kometen.

De wetenschappers bekeken foto’s van de ringen van beide planeten en konden zo vaststellen wat de oorzaak van de rimpels was. Ook waren ze in staat om te bepalen wanneer de planeten door een komeet getroffen waren.

Jupiter
Zo blijken de rimpels bij Jupiter in juli 1994 te zijn ontstaan. Dat kan wel kloppen: toen kwam de komeet Shoemaker-Levy 9 voorbijzetten.

WIST U DAT…

…Jupiter onlangs nog door een ruimteobject werd geraakt?

Saturnus
In het geval van Saturnus zou het in 1983 zijn gebeurd. Hier is echter weinig van bekend: de planeet bevond zich op dat moment uit het zicht van de telescopen. Uit de foto’s van de ringen blijkt echter wel dat Saturnus in dat jaar door een zeer flinke komeet is geraakt. Een gebied met een lengte van 19.000 kilometer is er door verstoord geraakt.

De onderzoekers ontdekten bovendien dat planeten zoals Saturnus en Jupiter regelmatig door kometen worden getroffen. “We weten nu dat botsingen in de ringenstelsels heel vaak voorkomen,” vertelt onderzoeker Mark Showalter. “Enkele keren per decennium in het geval van Jupiter en bij Saturnus enkele malen per eeuw.” De kometen laten hun sporen na in de ringen en door die te bestuderen, kan worden nagegaan wanneer een brokstuk precies crashte.

Rimpels in de ringen van Jupiter. Foto's: NASA/JPL-Caltech/SETI

De afbeelding helemaal bovenaan dit artikel laat zien hoe de komeet Shoemaker-Levy 9 zich richting Jupiter haast. De komeet brengt stofwolken met zich mee en deze veroorzaken rimpels in de ringen. Afbeelding: M. Showalter.