ison

Het lijkt erop dat we komeet ISON binnenkort met het blote oog kunnen gaan waarnemen. Wetenschappers melden dat komeet ISON de afgelopen dagen meer gassen is gaan produceren en zo enkele malen helderder is geworden. Maar of dat goed nieuws is?

Komeet ISON stevent momenteel af op de zon en zal eind november op een afstand van zo’n 1,2 miljoen kilometer langs onze ster scheren. In eerste instantie hadden onderzoekers hoge verwachtingen van de komeet: deze zou wel eens zo helder kunnen worden dat we ‘m vanaf de aarde, met het blote oog zelfs overdag zouden kunnen zien. Tot op heden maakt de komeet de verwachtingen niet waar. Maar nu melden onderzoekers dat de helderheid van de komeet in korte tijd flink is toegenomen. Zou het dan toch…? Voorzichtigheid is geboden, zo waarschuwen onderzoekers op NASA’s Comet Ison Observing Campaing-blog. De toegenomen helderheid kan namelijk goed, maar ook slecht nieuws zijn.

Toegenomen helderheid

De toegenomen helderheid die we nu zien, is hoogstwaarschijnlijk het resultaat van interactie tussen de komeet en de zonnewind.

Goed nieuws
Wil ISON inderdaad zo helder worden als verwacht, dan moet de helderheid de komende twee weken flink toenemen. Dat de helderheid nu begint toe te nemen, kan een goed teken zijn en suggereren dat komeet ISON de verwachtingen op de valreep nog min of meer waar gaat maken.

Slecht nieuws
Maar: de toegenomen productie van gassen kan er ook op wijzen dat de kern van de komeet uit elkaar begint te vallen of op z’n minst scheuren vertoont. “Als dat het geval is, zal de komeet de komende dagen waarschijnlijk snel helderder worden,” zo schrijven de onderzoekers. Om niet lang daarna aan helderheid in te boeten en wellicht roemloos ten onder te gaan.

Als één ding weer wel duidelijk wordt, dan is het dat onderzoekers geen flauw idee hebben wat er gaande is en gebeuren gaat. Tot die tijd blijven wij in ieder geval hopen dat ISON ons versteld zal doen staan.