inslag

Wetenschappers hebben op Europa klei-achtige mineralen aangetroffen die daar waarschijnlijk door een spectaculaire botsing met een planetoïde of komeet terecht zijn gekomen. En de kans is groot dat die komeet of planetoïde direct organische materialen op de maan afleverde.

Europa wordt door veel onderzoekers gezien als de place to be voor buitenaards leven. De maan beschikt over een enorme oceaan, een ijzig oppervlak dat de interactie met die oceaan aangaat en energie- en warmtebronnen die levensvormen nodig hebben om in leven te blijven. Ook vermoedden onderzoekers dat zich op Europa organische materialen – bouwblokken voor leven – zouden bevinden. Die bouwblokken zouden daar door toedoen van bijvoorbeeld kometen zijn beland.

Komeet
En nu hebben onderzoekers voor het eerst sterke bewijzen gevonden dat die bouwblokken inderdaad op Europa te vinden zijn. De klei-achtige mineralen die op Europa zijn aangetroffen zijn daar namelijk hoogstwaarschijnlijk afgeleverd door een komeet of planetoïde. En die brengen doorgaans ook organisch materiaal met zich mee.

Galileo
Onderzoekers ontdekten de klei-achtige mineralen op beelden die Galileo in 1998 maakte. Ze vonden de mineralen in de buurt van een inslagkrater. Het patroon waarin de mineralen te vinden zijn, wijst erop dat die inslag deze ook op Europa bracht. Als een planetoïde de leverancier was, moet deze een diameter van zo’n 1100 meter hebben gehad. Als een komeet de mineralen afleverde, moet deze ongeveer 1700 meter breed zijn geweest.

Het zijn fascinerende resultaten. Toch is het nog veel te vroeg om te stellen dat deze maan daadwerkelijk leefbaar is. Daarvoor zal toch echt eerst een ruimtesonde naar Europa moeten worden gestuurd. Zowel NASA als private organisaties denken daar inmiddels al hard over na.