Begin van de middag scheert de komeet 252P/LINEAR op zo’n 5,2 miljoen kilometer langs de aarde. En morgen volgt zijn ‘tweelingbroer’.

Komeet 252P/LINEAR is ongeveer 230 meter groot. De komeet werd – die in 2000 werd ontdekt – vormt geen enkele bedreiging voor de aarde, zo benadrukken onderzoekers.

Niet alleen
Maar de komeet komt niet alleen. Morgen scheert namelijk in de middag (Nederlandse tijd) opnieuw een komeet langs de aarde. Het gaat om komeet P/2016 BA14. De komeet passeert onze planeet op zo’n 3,5 miljoen kilometer afstand. Slechts twee keer eerder kwamen kometen – sinds onderzoekers dergelijke scheervluchten registreren – dichter bij de aarde in de buurt. In 1770 (komeet D/1770 L1) en in 1983 (komeet C/1983 H1). Komeet P/2016 BA14 vormt echter geen enkel gevaar voor de aarde.

Een stukje afgebroken
Dat de kometen samen langs onze planeet scheren, is geen toeval, zo vermoeden de onderzoekers. “Komeet P/2016 BA14 is mogelijk een fragment van 252P/LINEAR,” vertelt onderzoeker Paul Chodas. Wetenschappers trekken die conclusie omdat de banen van de twee kometen sterk op elkaar lijken. ‘We weten dat kometen vrij fragiel zijn (…) misschien is tijdens een eerdere reis die richting het hart van het zonnestelsel voerde of tijdens een scheervlucht langs Jupiter een stuk – dat we nu kennen als BA14 – van 252P afgebroken.”

De onderzoekers benadrukken dat beide kometen ook in de nabije toekomst geen gevaar voor de aarde zullen vormen. Ze zien in de scheervluchten dan ook vooral mogelijkheden: mogelijkheden om meer over de kometen te weten te komen. Onder meer ruimtetelescoop Hubble zal ons hopelijk meer kunnen vertellen over de kometen.

De twee kometen. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

De twee kometen. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.