Het gebeurt wel vaker dat een komeet in botsing komt met de zon. Toch is het wetenschappers niet eerder gelukt om een komeet tot zo dicht bij het zonne-oppervlak te volgen als dit nieuwe object. Het object verdampte enkele duizenden kilometers boven het oppervlak van de zon.

De komeet is gevolgd door de twee STEREO-sondes en de SOHO-satelliet. Het verdampen van de komeet was uiteindelijk te zien op een opname van het zonne-observatorium op de vulkaan Mauna Loa. “Wij denken dat dit de eerste keer is dat we een komeet zo lang volgden in de corona van de zon”, vertelt wetenschapper Claire Raftery. De corona is de ‘atmosfeer’ van de zon.

Wetenschappers vermoeden dat de komeet ooit deel uitmaakte van de asteroïdengordel. Op een of andere manier is het object uit deze gordel gegooid, in de richting van de zon. De komeet verdampte in maart 2010 in de chromosfeer van de zon, waar een temperatuur heerst van 100.000 graden Celsius.

Aan de hand van de voorspelling van de inslagzone, zochten wetenschappers foto’s in de database van het Mauna Loas zonne-observatorium. Uiteindelijk vonden ze een gebeurtenis, die zes minuten duurde, enkele duizenden kilometers boven het oppervlak van de zon. Kort samengevat: de komeet overleefde de extreem hete corona (miljoenen graden Celsius) en viel uiteindelijk uiteen in de chromosfeer.

Waarom duurde het verdampingsproces zo lang? Wetenschappers menen dat dit lag aan de samenstelling van de komeet. De komeet had een relatief korte staart van drie miljoen kilometer, waardoor het object mogelijk bestond uit zwaardere elementen. Deze elementen zijn moeilijker te verdampen dan lichte elementen.

Bekijk hieronder een filmpje van de botsing.