isee-3

De pogingen om de kometenjager ISEE-3 in een nieuwe baan te plaatsen, verlopen zeker niet vlekkeloos. De eerste manoeuvre lukte, maar daarna gaven de motoren niet langer thuis. Het vermoeden bestaat dat de brandstof op is.

ISEE-3 werd 36 jaar geleden gelanceerd en joeg onder meer op kometen. Onlangs kwamen mensen op het idee om de sonde – waar al twintig jaar geen contact mee is geweest – weer in te gaan zetten. Er werd geld ingezameld en de ambitieuze missie ging voortvarend van start. Er werd contact gelegd en de sonde kreeg opdracht enkele manoeuvres uit te voeren die de communicatie met de sonde moesten vergemakkelijken.

De eerste keer dat de sonde zijn motoren startte, verliep vlekkeloos. Maar toen de stuwraketten voor de tweede keer gestart werden, vielen ze uit. Een volgende poging om de aandrijving weer op gang te brengen, mislukte. En nu wijst alles erop dat de sonde door zijn brandstof heen is. Het laatste restje stikstof zou tijdens de eerste manoeuvre verbruikt zijn.

Het zet mogelijk een flinke streep door de plannen om ISEE-3 in een stabiele baan tussen de aarde en de zon (Lagrangepunt 1) te plaatsen. Maar men geeft het nog niet op. “Zelfs als de L1-baan geen optie meer is, hebben we plannen om ISEE-3 na zijn scheervlucht langs de aarde op andere plekken binnen het zonnestelsel wetenschap te laten bedrijven,” zo laat Keith Cowing namen de groep die ISEE-3 weer in bedrijf wil stellen – Space College – weten. “We geven de sonde zeker niet op. De sonde bedrijft wetenschap en zal dat nog jaren blijven doen.” Space College hoopt later deze week een oplossing te vinden voor de problemen en ISEE-3 alsnog in een stabiele baan rond de aarde te brengen. Lukt dat niet, dan vliegt ISEE-3 langs de maan en vervolgt deze zijn baan om de zon.