Koraal kan veel sneller schakelen dan gedacht en maakt mogelijk toch een kans als de aarde verder opwarmt

Klimaatverandering is op dit moment één van de grootste vijanden van het koraal. Het water wordt warmer en dat vraagt om nieuwe overlevingstactieken. Veel onderzoekers zien het somber in en stellen dat koraal zich niet op tijd aan de veranderende omstandigheden kan aanpassen, maar wetenschapper Mauricio Rodriguez-Lanetty laat zien dat we het koraal niet mogen onderschatten.

VERBLEKING

Verbleking van koraal ontstaat door warmte. Algen gedijen heel goed bij warmere temperaturen. Sterker nog: ze worden er overactief van. Het koraal verwijdert de hyperactieve algen om zichzelf te beschermen, maar raakt zo ook een bron van voedsel kwijt en verzwakt. En verzwakt koraal ziet een beetje pips en kan uiteindelijk zelfs afsterven.

Experiment
Hij verzamelde wat van het koraal Acropora millepora. Dit koraal doet het goed bij een temperatuur van 21 of 22 graden Celsius. De onderzoeker liet het acht dagen op een temperatuur van 31 graden leven. Het resultaat: het koraal verbleekte sterk.

Hoop?
Slecht nieuws zou u zeggen. Maar een tweede experiment laat zien dat er hoop is. De onderzoeker herhaalde het experiment, maar liet het koraal niet direct in water van 31 graden Celsius zakken. In plaats daarvan mocht het koraal eerst tien dagen wennen aan 28 graden Celsius. En daarna ging het pas naar het nog warmere water. En dat hielp: het koraal overleefde en verbleekte niet. Wat het koraal precies deed om te overleven, is onduidelijk. Maar wat het ook was: het koraal kan snel schakelen, zo is in het blad Proceedings of the Royal Society B te lezen.

Maar is dat genoeg om het grillige karakter van een veranderend klimaat te weerstaan. Rodriguez-Lanetty is voorzichtig. Het is onduidelijk of het koraal permanent bestand is tegen de hitte of dat het slechts een tijdelijk effect is. En zolang dat onduidelijk is, ziet het er nog steeds niet zo goed uit voor het kleurrijke organisme.