Wist u dat Polynesië één van de laatste plaatsen op aarde was die door mensen bevolkt werd? En koraal blijkt ons nu te kunnen vertellen wanneer die eerste mensen op de eilanden arriveerden: zo’n 2838 jaar geleden.

Polynesië bevindt zich in de Grote Oceaan en bestaat uit een flink aantal eilanden. Niet direct de gemakkelijkste plaats om als mens – zonder moderne hulpmiddelen als vliegtuigen en boten – te komen. Vandaar dat het ook wel even duurde voor mensen de eilanden bevolkten. Lang wisten we niet wanneer de eerste mensen voet zetten in Polynesië. Maar een nieuw onderzoek kan ons dat nu tot op zo’n 16 jaar nauwkeurig vertellen.

Wetenschappers van de Simon Fraser University bestudeerden koraal dat vroege bewoners van de eilanden gebruikten om hout en schelpen glad te schuren. De onderzoekers dateerden het koraal met behulp van de uranium-thoriumdatering. Het leverde een uiterst precieze datering op. “Zo’n mate van precisie is met koolstofdatering en andere technieken van dateren niet mogelijk,” benadrukt onderzoeker David Burley.

Uit eerdere onderzoeken was al gebleken dat zich nabij het dorpje Nukuleka, op het eilandje Tongatapu, de eerste kolonisten van Polynesië vestigden. Dankzij dit nieuwe onderzoek weten we nu ook precies wanneer dat was: zo’n 2838 jaar geleden. Het onderzoek bewijst volgens de wetenschappers dat deze methode zeer geschikt is om een beeld te krijgen van het tijdperk waarin ook de laatste eilandjes in de Stille Oceaan mensen verwelkomden.