Een Belg, Twee Fransen en een Columbiaanse Italiaan strijden om twee plekken in een vrijwillige gevangenis. Het klinkt als het begin van een flauwe mop, maar niets is minder waar. Vanaf mei worden twee Europeanen en drie Russen opgesloten in een paar containers om een missie naar Mars te simuleren.

Tijdens de 520 dagen durende simulatie testen wetenschappers of de bemanning de lange reis fysiek en mentaal aan kan. De Europeanen sluiten zich aan bij de Russische bemanningsleden en starten in mei met het Mars500 project.

De reis voelt echt aan. Wanneer de astronauten communiceren met de aarde, is er een vertraging van twintig minuten. Vanaf Mars duurt het namelijk twintig minuten om een bericht te verzenden naar de aarde en een reactie te ontvangen. Al het voedsel en water is bij het begin van het project al aanwezig in het ruimteschip. Daarnaast wordt een landing op Mars gesimuleerd.

Na 250 dagen splitst de bemanning zich op. Twee groepen van twee en drie bemanningsleden simuleren in afzonderlijke containers een wandeling op het oppervlak van Mars. Op dat moment dragen ze Russische Orlan ruimtepakken.

“Ik denk dat je een beetje gek moet zijn om zo’n reis te ondernemen”, zegt de 26-jarige Diego Urbina uit Italië. “Natuurlijk mis ik mijn familie en vrienden. Ook mis ik waarschijnlijk internet. En ik ga vrouwen missen!”

Martin Zell van ESA verwacht dat de ‘nep-astronauten’ het zwaarder krijgen dan de astronauten aan boord van het internationale ruimtestation. “In het ruimtestation heb je altijd contact met de aarde. Ook komen er regelmatig nieuwe astronauten op bezoek. Tijdens een reis naar Mars gaat de deur nooit open.”

De vijf astronauten reizen 250 dagen naar Mars, wandelen dertig dagen op het Martiaanse oppervlak en doen vervolgens 240 dagen over de terugreis. Dit valt nog reuze mee. In het echt duurt een reis naar Mars mogelijk veel langer.

“Mars is de ultieme bestemming”, vertelt Simonetta Di Pippo van ESA. “Op een dag zullen wij daar leven en werken.”