Astronomen hebben met behulp van NASA’s Spitzer Space Telescope de koudste bruine dwergen in het heelal ontdekt. De ‘mislukte’ sterren bevinden zich op honderden lichtjaren afstand van de aarde en zijn niet veel warmer dan 177 tot 327 graden Celsius.

Dat lijkt misschien al met al nog een flinke temperatuur, maar in vergelijking met andere sterren stellen de bruine dwergen niet veel voor. Neem bijvoorbeeld onze zon. Deze heeft een gemiddelde temperatuur van 5500 graden Celsius.

Infrarood
De bruine dwergen in kwestie zijn zo koud en zwak dat ze met gewone telescopen niet waar te nemen zijn. De Spitzer Space Telescoop werkt echter met infrarood en kon de bruine dwergen zo wel opsporen.

Ontdekkingstocht
NASA verwacht op korte termijn nog veel meer koude bruine dwergen te vinden. De Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE) scant grote delen van het heelal met behulp van infrarood en zal naar verwachting honderden nieuwe koude of zelfs koudere bruine dwergen vinden. “Misschien vinden we zelfs een bruine dwerg die dichter bij ons staat dan Proxima Centauri, de dichtstbijzijnde ster (op de zon na, red.),” meent onderzoeker Peter Eisenhardt. Het werkgebied van WISE is zo’n 40 keer groter dan dat van Spitzer.

Bruine dwergen ontstaan net als sterren uit ontploffende gasbellen en stof. Alleen zijn de bruine dwergen – in tegenstelling tot de gewone sterren – niet in staat om voldoende massa te verzamelen en een nucleaire fusie op gang te brengen. Daardoor geven deze ‘mislukte’ sterren ook geen zichtbaar licht af.