Om ons zonnestelsel zit een soort bol, dat de aarde en de zon beschermt tegen gevaarlijke kosmische straling. Elektrisch geladen deeltjes van de zon botsen tegen deze bol, waardoor het krachtveld groeit. Wetenschappers van NASA maken zich echter zorgen, want ze zijn erachter gekomen dat het krachtveld niet groeit, maar krimpt. De buitenste grens van het zonnestelsel verandert sneller dan gedacht.

Wetenschappers gebruikten de Interstellar Boundary Explorer (IBEX) om het krachtveld in de gaten te houden. Uit de observaties blijkt dat de heliosfeer, zoals het krachtveld wordt genoemd, een dynamische en onvoorspelbare grens is. “De huidige computermodellen kloppen niet”, beweert David McComas, hoofdonderzoeker van het IBEX-programma.

Zoals u misschien wel weet heeft de zon een elfjarige cyclus. Nabij het hoogtepunt van deze cyclus produceert de zon veel meer elektrisch geladen deeltjes dan tijdens het dieptepunt. Wetenschappers weten dat de heliosfeer groter is als de zon actiever is. Astronomen vergeleken IBEX-kaarten in een periode van zes maanden met elkaar. Wat blijkt: het krimpproces gaat harder.

Als het krachtveld van het zonnestelsel te hard krimpt, dan komt er meer kosmische straling het zonnestelsel in. Dit is een probleem voor astronauten. Een te hoge dosis straling vormt een bedreiging voor het immuunsysteem van de mens en kan zelfs dodelijk zijn.

WIST U DAT…

…de zon binnen enkele honderden jaren in contact komt met een massieve, hete gaswolk?

Vorig jaar vonden wetenschappers met IBEX een heldere gordel van ongeladen deeltjes op de rand van het zonnestelsel. Wat blijkt nu: deze gordel is vrijwel verdwenen. “De ‘knoop’ is uit elkaar getrokken”, zegt McComas. “Waarschijnlijk komt dit omdat het gebied zo veranderlijk is.”