Schapen leven in een kudde uit egoïsme: de kudde beschermt ze tegen gevaar, zo luidde de theorie. Nieuw onderzoek wijst nu uit dat schapen inderdaad uit egoïsme deel uitmaken van een kudde.

Dat schrijven wetenschappers in het blad Current Biology. Ze baseren hun conclusies op experimenten.

Experiment
De onderzoekers gaven alle schapen in een kudde een rugzakje mee. Via GPS konden ze de bewegingen van de schapen zo uitstekend volgen. Een hond kreeg de opdracht om de kudde te achtervolgen.

WIST U DAT…

…het eerste ‘handgemaakte’ transgene schaap sinds kort een feit is?

Egoïstisch
“We waren in staat om de bewegingen van het schaap en de hond die ze achterna zat van seconde tot seconde tegelijkertijd te volgen,” vertelt onderzoeker Andrew King. “We ontdekten dat de schapen wanneer de hond nadert een sterke aantrekkingskracht richting het centrum van de kudde ervaren.” Ze vluchten dus weg van het gevaar, dat zich aan de rand van de kudde bevindt. Terwijl de schapen voortdurend naar het midden bewegen, beweegt de kudde in haar geheel weg van het gevaar.

Ieder voor zich
Overigens lukt het niet elk schaap even goed om zichzelf veilig te stellen. Sommigen slagen er beter in om naar het midden te wandelen dan anderen. Hoe dat kan, is nog onduidelijk. De onderzoekers bestuderen op dit moment de fitheid en de persoonlijkheid van de schapen om dat te achterhalen.

Het onderzoek verklaart waarom schapen zich groeperen (in het bijzonder bij gevaar). Om hun eigen hachje te redden. Het onderzoek kan echter nog meer implicaties hebben. Zo worden schapen veel gebruikt om onderzoek te doen naar de Ziekte van Huntington. Uit dit nieuwe onderzoek blijkt wat schapen normaal gesproken doen. Zo wordt het ook gemakkelijker om schapen die afwijkend sociaal gedrag vertonen te detecteren en zo het begin of de voortgang van abnormaal gedrag dat samenhangt met cognitieve problemen op te merken.