In december 2011 reist André Kuipers voor de tweede keer naar het internationale ruimtestation. Tijdens zijn verblijf in de ruimte staat hij in contact met een speciaal controlecentrum in Noordwijk. De Nederlandse overheid financiert dit Erasmus User Support and Operations Center (USOC) voor een periode van drie jaar met 1,8 miljoen euro. De overeenkomst wordt woensdag getekend.

Het speciale controlecentrum in Noordwijk zal in de toekomst eruit zien als een hightech ‘mission control’ met grote beeldschermen. Een speciale link zorgt ervoor dat data van experimenten voor de aardse wetenschappers binnenkomen bij het USOC. Specialisten van het Nationaal Lucht- en Ruimtevaartlaboratorium helpen Kuipers vanaf de grond bij de wetenschappelijke experimenten. Natuurlijk assisteren de specialisten ook de collega’s van André Kuipers.

Het Nederlandse USOC is gevestigd in het Erasmus Centre van ESTEC in Noordwijk. Specialisten van het Nationaal Lucht- en Ruimtevaartlaboratorium (NLR) bemannen het USOC. Zij assisteren de Nederlandse astronaut, maar ook zijn collega’s, vanaf de grond bij de wetenschappelijke experimenten.

“Het is natuurlijk fantastisch dat we André en zijn collega’s vanuit Nederland kunnen assisteren bij hun ruimtemissie”, zegt Maria van der Hoeven, demissionair minister van Economische Zaken. “Met ESTEC hebben we de crème de la crème van de Europese ruimtevaartexpertise binnen onze landsgrenzen. Dat is enorm belangrijk voor de Nederlandse economie.”

Er zijn verschillende USOC’s in Europa die astronauten helpen met wetenschappelijke experimenten. De experimenten die vanuit het USOC begeleid worden, zijn die van het European Drawer Rack (EDR) en de European Technology Exposure Facility (EuTEF). Het EDR is een flexibel experimentenplatform voor verschillende wetenschappelijke disciplines aan boord van Columbus. EuTEF is een experimentenmodule die aan de buitenkant van het Europese Columbuslaboratorium op het ISS gemonteerd is en maakt onderzoek mogelijk naar bijvoorbeeld kosmische straling.