Bioloog Lindsay Young heeft ontdekt dat een derde van alle albatrossen op Kaena Point, Oahu homoseksueel is. Daarmee telt de kolonie relatief gezien de meeste homoseksuele dieren. En het is geen bevlieging; sommige paartjes zijn al meer dan negentien jaar samen en hebben zelfs een gezinnetje gesticht.

Niemand had kunnen vermoeden dat de albatrossen – trouwe en monogame dieren die ooit nog door first lady Laura Bush werden aangehaald als een voorbeeld voor een degelijk gezinsleven – homoseksueel zouden zijn. De mannetjes en vrouwtjes lijken sterk op elkaar. Dus wanneer men twee albatrossen ziet knuffelen, gaat er niet direct een belletje rinkelen.

DNA
Om zeker te zijn dat een groot deel van de albatrossen toch echt voor het eigen geslacht is gevallen, deed Young een DNA-onderzoek. Ze kon er niet omheen; de stelletjes (voornamelijk vrouwtjes) waren toch echt van hetzelfde geslacht.

Spermadonor
Bovendien zijn de albatrossen de mens in zeker opzicht nog ver voor; zo is het bij de vogels heel normaal dat er sprake is van een spermadonor. De vrouwtjes zoeken een mannetje uit. Deze verwekt bij één van de dames kleine albatrosjes. Hij is er verder niet bij betrokken; de vrouwtjes voeden de kinderen zelf op.

Nog veel meer
Het onderzoek van Young beantwoordt de vraag ‘kunnen dieren homoseksueel zijn?’ met een ondubbelzinnig ‘ja’. En daarmee voegt het bewijs toe aan de al ellenlange lijst met onderzoeken en studies naar homoseksueel gedrag bij dieren. Want de albatrossen zijn niet de enigen. Er zijn nog zeker 450 diersoorten die homoseksueel zijn: van flamingo’s tot bizons en van kevers tot wrattenzwijnen.

Darwin
Ondanks het vele bewijs kunnen onderzoekers zich maar moeilijk neerleggen bij het feit dat dieren homoseksueel kunnen zijn. Deels komt daar misschien conservatisme om de hoek kijken, maar er is nog een probleem; homoseksualiteit gooit de hele evolutietheorie overhoop. Volgens Darwin was de hele natuur gericht op reproductie en dan is homoseksualiteit toch een omweg.

Kuddegedrag
Sommige onderzoekers menen dat we homoseksueel gedrag in een andere context moeten zien. We benaderen het nu teveel vanuit de menselijke invalshoek. “Seksualiteit draait niet alleen om het maken van baby’s,” meent zoöloog Petter Bockman. “Het moet ook de kudde op orde houden. Voor sommige dieren is homoseksualiteit heel normaal kuddegedrag.”

Waarom?
Waarom dieren homoseksueel zijn, is onduidelijk. Het kan een sociale rol zijn; ongewenste mannetjes bezighouden of zorgen dat dieren zich betrokken voelen bij de kudde. Hoe het bij de albatrossen en andere vogels zit, is helemaal koffiedik kijken.

Homo of niet?
Dan is er nog een veel belangrijkere vraag: maakt het samenzijn van twee mannetjes of twee vrouwtjes ze automatisch homoseksueel? Zo is bekend dat mannelijke zwanen met een vrouwtje paren en vervolgens met een andere mannelijke zwaan het kroost opvoeden. Waarschijnlijk omdat zij beter in staat zijn om de kleintjes te beschermen. Maakt dat de zwaan dan homoseksueel? Niemand kan het zeggen.

Het zijn kwesties als deze die onderzoekers voortdurend doen twijfelen. Desalniettemin duiken er steeds meer verhalen op waarin dieren die op hetzelfde geslacht vallen de hoofdrol spelen. Of we ze als homoseksueel mogen bestempelen? De anders zo vooruitstrevende wetenschappelijke wereld lijkt er nog niet klaar voor te zijn…