De kennis en techniek is er volgens Terry Grossman. We kunnen wel honderden jaren oud worden in de toekomst. Maar willen we dat wel?

Het klinkt allemaal nogal onrealistisch, kunnen wij mensen echt honderden jaren oud worden? Dr. Grossman is er van overtuigd; al jaren doet hij onderzoek naar het verouderingsproces van de mens en hoe wij dit kunnen stoppen. Met de huidige kennis en technieken kunnen wij ons leven al verlengen met 40 jaar. Maar vooral de jonge generatie zal volgens hem de kans krijgen om honderden jaren oud te worden. “Ik ben van mening dat wij in 2050 onze genetische code kunnen herschrijven,” vertelt hij naar aanleiding van zijn nieuwe boek ‘Onsterfelijk‘ in een interview aan Scientias.nl. “Er zijn maar een paar genen die het leeftijdsproces beheren, minder dan vijftien. Bij jonge mensen staan de anti-verouderingsgenen aan en de verouderingsgenen uit. Bij oudere mensen is dit precies andersom. In de toekomst zullen wij de mogelijkheid hebben om dit te veranderen”.

Telomeren, strengen van DNA, zitten aan beide uiteinden van een chromosoom. Foto gemaakt door U.S. Department of Energy Human Genome Program. Bron: commons.wikimedia.org

Telomeren
De leeftijdsverwachting van mensen is op dit moment 142 jaar, niemand heeft de mogelijkheid om langer te leven. Dit heeft allemaal te maken met telomeren legt Grossman uit. “Aan beide uiteinden van een chromosoom zit een telomeer, een streng bestaande uit DNA. Iedere keer als een cel zich deelt, sterft een klein stukje telomeer af. Telomeren worden steeds korter en uiteindelijk gaat de cel dood. Een telomeer houdt het op dit moment 142 jaar vol. Wetenschappers hebben nu een techniek ontwikkeld die deze langer kan maken.” Telomeren zijn één van de voorbeelden van hoe mensen niet zijn gemaakt om lang te leven. Onze genetische code werd 50.000 jaar geleden, in de Steentijd, geschreven. “Deze code vertelt ons dat wij 40 jaar moeten leven. Als een baby wordt geboren, krijgt hij of zij 14 jaar om sterker te worden en te leren om te overleven. Rond het vijftiende jaar wordt deze seksueel actief en plant zichzelf voort. Vervolgens krijgt hij of zij 15 jaar om zijn kinderen op te voeden. Als het kroost oud genoeg is om zich voort te planten wordt hij overbodig en gaat dood.” Het verouderingsproces begint al rond ons dertigste levensjaar, erg vroeg terwijl dit niet meer nodig is. Onze genetische code kunnen we volgens Grossman zien als software dat ons lichaam stuurt, maar dan wel eentje die nodig moet worden ge-update. Als wij dat aan de natuur moeten overlaten, zal dat pas na miljarden jaren gebeuren. Wij mensen kunnen het vele malen sneller.

Preventie
Om nog in leven te zijn tegen de tijd dat wij onze genetische code kunnen herschrijven, zult u uw leven moeten verlengen met de huidige medische kennis. Er zijn manieren waarmee u veertig jaar langer kunt leven. Helaas hebben maar weinig mensen deze kennis omdat de medische wereld totaal niet is ingericht op preventieve zorg. Zo vertelt Grossman dat hij niets over preventie van ziekten leerde tijdens zijn studie geneeskunde. “Ik leerde hoe je de bloeddruk en het suikergehalte laag moet houden, maar verder niets. In al die jaren leerde ik niets over dingen die je kunt eten om gezond te blijven, of welke vitaminen je moet nemen en welke oefeningen je kunt doen. En de reden? Economie! Al het geld in de medische zorg komt van de farmaceutische industrie. Hierdoor hebben zij een enorme invloed op de zorg die wordt geboden en deze is verre van preventief. Zij zijn nu eenmaal niet gebaat bij gezonde mensen, want dan verkopen zij geen medicijnen meer.”

Foto gemaakt door 401K. Bron: Flickr.com

Geld
Maar kost het uiteindelijk niet veel meer geld als wij ziekten niet proberen te voorkomen? “U zou denken van wel. Op dit moment worden de meeste mannen tussen de 65 en 75 jaar oud en vrouwen tussen de 75 en 85. Stel, we voorkomen ziekten, dan verschuiven we het probleem. Want uiteindelijk worden zij toch ziek en gaan zij dood. Dus ik weet niet of het goedkoper is. Wat we het liefst willen zien is dat mensen hun gehele leven gezond zijn en dan sterven. Dat zou minder geld kosten. Maar nu zijn mensen gezond, en takelen steeds verder af en uiteindelijk gaan zij dood.”

Test
Maar wat kunnen wij op dit moment doen om ons leven te verlengen? “De twee meest voorkomende doodsoorzaken zijn hartziekten en kanker,” vertelt Grossman. “Ongeveer 55 procent van de mensen op de wereld sterft aan één van deze twee ziekten. Om te voorkomen dat u er ook aan sterft zijn er simpele en goedkope middelen op de markt.” Zo is er een test waarmee u kunt ontdekken of uaan een hartziekte lijdt. In de Verenigde Staten kost deze volgens Grossman 159 dollar. “Iedereen vanaf de 50 zou dit moeten doen, als u er vroeg bij bent is het te behandelen. Helaas gebeurt dit niet en komt twee op de drie mensen met een hartziekte er pas achter als ze een hartaanval hebben.” Ook kanker kan vroeg worden opgespoord door het laten maken van een echo. Helaas werkt onze medische wereld anders dan in de VS. Wij kennen een systeem waarbij iedereen verplicht verzekerd is. In Amerika kiest men een dokter en betaalt deze voor zijn of haar diensten. Zij kunnen hun dokter vragen om zo’n test te laten uitvoeren. Het is de vraag of Nederlandse doktoren ook bereid zijn om dit te doen. “Ik weet dat Canada hetzelfde systeem heeft en veel van mijn patiënten komen daar vandaan omdat hun dokter weigert zo’n test uit te voeren,” zegt Grossman.

Foto gemaakt door borkazoid. Bron: Flickr.com

IJzer
Een andere manier om hartziekten en kanker te voorkomen, is het doneren van bloed. Door tweemaal per jaar naar de bloedbank te gaan, verliest u namelijk ijzer. “U denkt misschien dat ijzer iets goeds is voor uw lichaam en dat is het ook maar een te hoge hoeveelheid veroorzaakt de twee grootste doodsoorzaken. Nogmaals, onze genen stammen uit de Steentijd. Zij vertellen het lichaam om ijzer altijd binnen te houden en nooit te verliezen. In die tijd at men weinig vlees en het ijzer dat hierbij binnenkwam, was van groot belang. Tegenwoordig eten mensen bijna iedere dag vlees waardoor hun ijzergehalte erg hoog is. De enige manier om ijzer kwijt te raken is door te bloeden.” En dat is dan misschien ook wel één van de redenen waarom vrouwen langer leven. Want zij verliezen iedere maand tijdens de menstruatie, bloed. “Vrouwen hebben vaker een ijzertekort, vanwege hun cyclus. Mannen daarentegen verliezen nauwelijks bloed, alleen als zij gewond raken.”

Onsterfelijk
De sleutel tot een lang leven is dus eigenlijk het voorkomen van ziekten. Als wij daar de technieken van de toekomst bij optellen, zouden wij honderden jaren kunnen leven volgens Grossman. Maar willen we dat wel? “Ik denk niet dat we ooit helemaal onsterfelijk zullen worden, want het universum is dat ook niet. Dit zal over miljarden jaren ook niet meer bestaan. Voor mij is 1000 jaar een onsterfelijk leven.” Ik vraag Grossman of hij denkt dat mensen niet verveeld zullen raken? Zijn onsterfelijke mensen niet geneigd om minder uit de dag te halen omdat zij toch het ‘eeuwige’ leven hebben? “Ik denk van niet. Ik denk dat veel mensen iedere dag zien als een gift, ik doe dat in ieder geval. Wat we wel moeten doen als het zover is, is het herschrijven van ons leven. Neem als voorbeeld het huwelijk: het is al moeilijk voor mensen om een huwelijk in stand te houden voor 50 jaar, laat staan eentje van 200 jaar. Het zal niet meer realistisch zijn om elkaar trouw te beloven tot de dood ons scheidt. Iets wat ook zal veranderen is het pensioen. Nu stoppen mensen met werken als zij 65 jaar oud zijn, dit zal niet gaan als iedereen ouder wordt. Ik denk dat mensen rond die tijd weer naar school zullen gaan en een nieuwe carrière uitzoeken.”

Het leven zal dus flink veranderen mochten wij ooit in staat zijn om honderden jaren te leven. Ons genetische code is verouderd en er zijn mogelijkheden om deze te updaten. Maar de grote vraag blijft: willen we dat wel? Zou u onsterfelijk willen zijn?