De laatste afvuurtest van de Reusable Solid Rocket Motor (RSRM) is voltooid. Sinds juli 1977 test ATK Launch Systems het belangrijkste onderdeel van de Solid Rocket Boosters: de raketten die een spaceshuttle in de ruimte brengen. Nu de shuttle dit jaar met pensioen gaat, zal ATK Launch Systems geen RSRM’s meer testen.

Sinds 1977 voerde ATK Launch Systems 52 soortgelijke afvuurtesten uit voor 129 shuttlemissies. De laatste vond gisteren plaats in de woestijn van de Amerikaanse staat Utah. In totaal brandde de RSRM FSM-17 123 seconden. In totaal werden 43 ontwerpdoelen in de gaten gehouden met 258 meetinstrumenten. Ja, de jongens van ATK weten hoe accuraat ze moeten zijn.

De Reusable Solid Rocket Motor is bijna veertig meter lang en meer dan 3,5 meter breed. De raketmotor weegt 570.000 kilo, waarvan brandstof met 550.000 kilo het grootste deel voor zijn rekening neemt. De volledige Solid Rocket Booster heeft een lengte van 45,5 meter, oftewel de RSRM is bijna de hele Solid Rocket Booster. Bovenop de RSRM komt nog een neuskap, waar een parachute uit komt, en dan is de RSRM zo goed als compleet.

Iedere RSRM kan twintig keer gebruikt worden. Voor iedere lancering van de spaceshuttle zijn twee Solid Rocket Boosters (en dus twee RSRM’s) nodig. Op dit moment zijn er nog een paar Solid Rocket Boosters in de rolatie. Daarom heeft NASA nog maar één extra Solid Rocket Booster nodig voor de vier laatste lanceringen.

De lancering van de volgende spaceshuttle-missie – STS-131 – vindt plaats op 5 april.