Nog een kleine vier uurtjes en dan zit het erop. Atlantis landt vandaag om 11.56 uur voor de laatste keer op aarde.

De allerlaatste spaceshuttle landt in Florida. Een bijzonder moment voor NASA, maar ook zeker voor de Verenigde Staten. Vandaar dat het Empire State Building Atlantis op een bijzondere wijze welkom heet: de verlichting van het gebouw kleurt vandaag rood, wit en blauw.

Einde
Met de landing van Atlantis komt definitief een einde aan het roemrijke spaceshuttle-tijdperk. NASA heeft van de Amerikaanse overheid opdracht gekregen om de spaceshuttle te vergeten en zich op andere missies te gaan richten. Het internationale ruimtestation – dat jarenlang met behulp van spaceshuttles werd bevoorraad en opgebouwd – wordt voortaan van mensen en spullen voorzien door Russische capsules.

Foto’s

Bekijk hier de mooiste foto’s uit de geschiedenis van de spaceshuttle.

Emotioneel
De spaceshuttles hebben er dertig jaar trouwe dienst op zitten. Die periode kende tal van diepte- en hoogtepunten. Het zal dan ook niet meevallen om de laatste spaceshuttle aan de grond te zetten, zo stelt Chris Ferguson, gezagvoerder op de laatste vlucht. “Het zal een emotioneel moment worden voor de vele mensen die hun leven aan het shuttleprogramma gewijd hebben.” Ook bij Mission Control – de mensen die de spaceshuttle en bemanning vanaf de grond voortdurend aangestuurd hebben – zal het even slikken zijn. “Jullie moeten weten dat we een motto hebben in het Mission Control Center,” legt NASA-medewerker Tony Ceccacci uit. “(Namelijk, red.) dat we niet huilen. Dus we gaan ervoor zorgen dat we ons daaraan houden.”

NASA heeft laten weten dat de weersomstandigheden voor de landing van Atlantis goed zijn en verwacht dat de spaceshuttle zonder problemen op aarde kan terugkeren.

Foto: NASA.