Mannelijke kongingspinguïns flirten regelmatig met pinguïns van hetzelfde geslacht, maar houden daar maar zelden een langdurige relatie aan over. Dat blijkt uit onderzoek. Wetenschappers ontdekten dat een kwart van de pinguïns in een kolonie met seksegenoten flirt, maar slechts twee paren bleven daarna langere tijd bij elkaar.

De onderzoekers bestudeerden de koningspinguïns op de Kerguelen. Ze waren er getuige van hoe de dieren tegen het broedseizoen aan met elkaar gingen flirten. De dieren sluiten daarbij de ogen en strekken hun hoofden naar de hemel.

Relatie
Zodra ze een partner hadden gevonden, moest er een band gesmeed worden. Dat doen de pinguïns door elkaars kreten te leren. Opvallend genoeg namen de homoseksuele pinguïns wel deel aan het eerste stadium: het flirten, maar slaagden slechts twee paren erin om ook een band te krijgen door elkaars kreten te leren.

Scheiding
“Onder de 75 paartjes die een band kregen, vonden we maar één paartje bestaande uit mannetjes en één paartje bestaande uit vrouwtjes,” vertelt onderzoeker Stephen Dobson. De vier werden later echter in de kolonie aangetroffen terwijl ze voor eieren zorgden. Dat wijst erop dat ze niet bij hun partner zijn gebleven. “Dus deze homoseksuele paren kunnen een band krijgen, maar ook gemakkelijk weer uit elkaar gaan als de één een betere partner vindt.”

WIST U DAT…

…vrouwelijke pinguïns een voorkeur hebben voor dikke mannetjes?

Overschot
Waarom met name zoveel mannetjes met elkaar flirten, is niet helemaal duidelijk. Lang dacht men dat de koningspinguïns de mannetjes en vrouwtjes – die sprekend op elkaar lijken – niet uit elkaar konden houden. Maar dit onderzoek laat iets anders zien. “Ik ontdekt dat het aantal homoseksuele flirtende paartjes veel lager was dan men onwillekeurig zou verwachten.” De onderzoekers vermoeden dat het homoseksuele flirten voortkomt uit een overschot aan mannetjes of teveel testosteron. Dat verklaart natuurlijk nog niet dat ene paartje bestaande uit twee vrouwtjes.

Koningspinguïns zijn ongeveer een meter hoog en kunnen niet vliegen. Ze verzorgen hun eieren en kuikens op hun voeten. Daardoor zijn de kolonies heel mobiel. Dat verklaart ook waarom het zo belangrijk is dat een mannetje en vrouwtje elkaars kreten kennen: hun omgeving verandert voortdurend, dus de kreet is het enige herkenningspunt.